Minxin Pei Eίναι Κινέζος καθηγητής. Διδάσκει πολιτικές επιστήμες στο κολέγιο Claremont McKenna στην Καλιφόρνια. Το τελευταίο του βιβλίο είναι ο καπιταλισμός της Κίνας (Πανεπιστημιακός Τύπος του Χάρβαρντ 2016).

Στις αρχές Μαρτίου, το Εθνικό Λαϊκό Κογκρέσο, το Κινεζικό Κοινοβούλιο, ενέκρινε το δέκατο τέταρτο πενταετές σχέδιο. Αυτή η στρατηγική θα έπρεπε να είχε δείξει ότι η Κίνα έχει ένα μακροπρόθεσμο οικονομικό όραμα και ότι αυτό θα της επιτρέψει να ευδοκιμήσει παρά τη γεωπολιτική πρόκληση με τις «Ηνωμένες Πολιτείες. Αλλά αμέσως το Πεκίνο άρχισε να υπονομεύει τις πιθανότητες επιτυχίας του. Στο επίκεντρο του 14ου πενταετούς σχεδίου βρίσκεται η στρατηγική «διπλής κυκλοφορίας», στο πλαίσιο της οποίας το Πεκίνο θα επιδιώξει να ενισχύσει την ανάπτυξη εστιάζοντας στην εγχώρια ζήτηση και την τεχνολογική αυτάρκεια. Αυτό θα καταστήσει τη χώρα λιγότερο εξαρτημένη από την εξωτερική ζήτηση και τους κύριους εμπορικούς εταίρους της –εκτός από τις Ηνωμένες Πολιτείες– περισσότερο εξαρτημένη από την αγορά και τις ολοένα και πιο τεχνολογικές εταιρείες της. Η Κίνα εργαζόταν πάνω στο σχέδιο για λίγο. Έως το τέλος του 2020, ο Πρόεδρος Xi Jinping είχε συνάψει γενική συμφωνία για τις επενδύσεις με την Ευρωπαϊκή Ένωση. Ο Xi είχε κάνει κάποιες παραχωρήσεις, αλλά άξιζε τον κόπο: η συμφωνία δεν μπορούσε μόνο να ενισχύσει τους δεσμούς μεταξύ της Κίνας και της Ευρωπαϊκής Ένωσης, αλλά και να σπείρει μια πληθώρα μεταξύ της Ευρώπης και των «Ηνωμένων Πολιτειών. Τώρα, όμως, ο ίδιος ο Xi απογοητεύει τη δουλειά που έχει κάνει. Τις τελευταίες εβδομάδες, η Κίνα έχει βάλει στη μαύρη λίστα διάφορους εκπροσώπους του Ευρωπαϊκού Κοινοβουλίου και καναδούς και βρετανούς βουλευτές του ΕΚ, καθώς και ακαδημαϊκούς και ερευνητικούς φορείς στην Ευρώπη και το «Ηνωμένο Βασίλειο. Οι κυρώσεις αποτελούν αντίποινα: η Ευρωπαϊκή Ένωση, το «Ηνωμένο Βασίλειο και ο Καναδάς έχουν επιβάλει κυρώσεις σε μικρό αριθμό Κινέζων αξιωματούχων που εμπλέκονται σε παραβιάσεις των ανθρωπίνων δικαιωμάτων κατά των Ουιγούρων και σε μεγάλο βαθμό της μουσουλμανικής μειονότητας στο Σινγιάνγκ. Όποιο μήνυμα και αν στείλουν οι κυρώσεις, είναι απίθανο να αξίζουν το τίμημα που θα πρέπει να πληρώσει το Πεκίνο. Μέχρι στιγμής, ο Καναδάς, η Ευρώπη και το «νωμένο Βασίλειο υπήρξαν αρκετά ουδέτεροι στην αντιπαλότητα Κινας-ΗΠΑ και είναι προς το συμφέρον του Πεκίνου να παραμείνουν έτσι. Κίνα μπορεί να αντέξει οικονομικά μια οικονομική αποχώρηση από τις «Ηνωμένες Πολιτείες, αλλά όχι από άλλες μεγάλες δυτικές οικονομίες. Η συμφωνία με τις Βρυξέλλες δεν έχει ακόμη εγκριθεί από το Ευρωπαϊκό Κοινοβούλιο. Ωστόσο, ως ένδειξη διαμαρτυρίας κατά των κινεζικών μέτρων, το κοινοβούλιο ακύρωσε συνεδρίαση όπου θα συζητηθεί. Και ορισμένοι βουλευτές υποστηρίζουν ότι η Κίνα πρέπει πρώτα να επικυρώσει τις συμβάσεις καταναγκαστικής εργασίας της Παγκόσμιας Οργάνωσης Εργασίας. Κίνα επιτίθεται επίσης σε ορισμένες μεγάλες εταιρείες που ανησυχούν για ισχυρισμούς για καταναγκαστική χρήση εργατικού δυναμικού στην ασιατική χώρα, υπονομεύοντας περαιτέρω τις οικονομικές προοπτικές της. Το 2020, η σουηδική εταιρεία ένδυσης H&M ανακοίνωσε ότι δεν θα χρησιμοποιεί πλέον βαμβάκι που παράγεται στο Σινγιάνγκ, επειδή είναι δύσκολο να επαληθευτούν οι συνθήκες παραγωγής. Καθώς οι συζητήσεις για το βαμβάκι Σινγιάνγκ γίνονται πιο έντονες, οι δηλώσεις της H&M είναι πίσω στις ειδήσεις. Οι κορυφαίες πλατφόρμες ηλεκτρονικού εμπορίου της Κίνας έχουν αποσύρει τα προϊόντα H&M. Ένα κίνημα που καλεί για μποϊκοτάζ της σουηδικής εταιρείας και άλλων δυτικών εμπορικών σημάτων που απορρίπτουν το βαμβάκι Σινγιάνγκ, όπως η Nike, η New Balance και η Burberry, κερδίζει επίσης δύναμη. Κίνα πιστεύει ότι οι εκφοβιστικές τακτικές της θα είναι επιτυχείς, αλλά μπορεί να υπερεκτιμηθεί. Ακριβώς όπως οι δυτικές πολυεθνικές θέλουν να πουλήσουν τα αγαθά τους σε κινέζους καταναλωτές, οι κινεζικές εταιρείες χρειάζονται αυτές τις πολυεθνικές να συνεχίσουν να προμηθεύονται από αυτές. Επιπλέον, ενώ είναι αλήθεια ότι το μέγεθος της κινεζικής αγοράς είναι τόσο ελκυστικό που οι πολυεθνικές κάνουν παραχωρήσεις, δεν αξίζει να καταστραφεί η φήμη των κινεζικών εταιρειών στη Δύση, όπου αποκομίζουν τα περισσότερα από τα κέρδη τους. Οι δύο κύριες αγορές της H&M είναι οι Ηνωμένες Πολιτείες και η Γερμανία. Η Κίνα είναι η τρίτη μεγαλύτερη αγορά, αλλά το 2020 αντιπροσώπευε μόνο το 5% του συνολικού κύκλου εργασιών. Η H&M μπορεί να χάσει την πρόσβασή της στην κινεζική αγορά, αλλά οι 621 κινέζοι προμηθευτές της ενδέχεται να μην είναι σε θέση να εγκαταλείψουν έναν πελάτη όπως η H&M. Μια έξοδος δυτικών πολυεθνικών από την Κίνα θα ανάγκαζε τις αλυσίδες παραγωγής και διανομής να μετεγκατασταθούν, οδηγώντας στην απώλεια εκατομμυρίων θέσεων εργασίας. Η Κίνα μπορεί ακόμα να υποχωρήσει. Κατ’ αρχάς, θα μπορούσε να επιτρέψει σε μια ομάδα ανεξάρτητων εμπειρογνωμόνων να διεξαγάγουν έρευνα σε χωράφια βαμβακιού στο Σινγιάνγκ. Εάν δεν καταφύγει σε καταναγκαστική εργασία, είναι ο καλύτερος τρόπος για να το αποδείξει. Και θα μπορούσε να βελτιώσει τις σχέσεις με δυτικές εταιρείες και κυβερνήσεις. Μια τέτοια πρωτοβουλία, ωστόσο, είναι απίθανη: το Πεκίνο παραμένει πεπεισμένο ότι η κινεζική αγορά είναι πολύ σημαντική για να εγκαταλειφθούν οι Δυτικοί. Αλλά θα πρέπει να θυμάται ότι, όχι πολύ καιρό πριν, ήταν σίγουρη ότι οι «Ηνωμένες Πολιτείες δεν μπορούσαν να κάνουν χωρίς την Κίνα, και έκανε λάθος. Σήμερα, ακόμη και η Κίνα δεν μπορεί να κάνει χωρίς τη Δύση.