Cheng Ting-Fang e Lauly Li, Nikkei Asia, Ιαπωνία

Όταν ο Dung, ιδρυτής και διευθύνων σύμβουλος μιας εταιρείας με έδρα την Ταϊπέι που κατασκευάζει προσιτούς βιομηχανικούς υπολογιστές, συνειδητοποίησε ότι η παγκόσμια βιομηχανία τεχνολογίας αντιμετώπιζε σοβαρή έλλειψη τσιπ, δεν υπήρχαν πολλά να γίνουν. «Τον Ιανουάριο συνειδητοποίησα την πραγματική έκταση της κρίσης, αλλά ήταν ήδη πολύ αργά», λέει ο Dung. «Μερικοί προμηθευτές μου είπαν ότι θα πρέπει να περιμένω μέχρι τον Οκτώβριο, αν όχι περισσότερο, για να λάβω μάρκες που συνήθως μπορώ να παραγγείλω με προειδοποίηση μόλις ενός μηνός. Αυτό σημαίνει ότι μπορεί να μην έχω τίποτα να στείλω όλο το χρόνο.» Το Dung’s είναι μια μικρή νεοφυής επιχείρηση και για το λόγο αυτό υποφέρει περισσότερο από τη σοβαρή παγκόσμια κρίση που ξεκίνησε το 2020. Στην τεχνολογική αλυσίδα, οι μεγαλύτερες εταιρείες έχουν μεγαλύτερη αγοραστική δύναμη, αλλά σήμερα η σπανιότητα είναι τέτοια που επηρεάζει επίσης εταιρείες όπως η Apple ή η Samsung, με πολιτικές και διπλωματικές συνέπειες. Στις 12 Απριλίου, ο Πρόεδρος των ΗΠΑ Τζο Μπάιντεν παρευρέθηκε σε εικονική συνάντηση με τους επικεφαλής της Intel, της Taiwan Semiconductor Manufacturing και της Samsung Electronics μαζί με αυτοκινητοβιομηχανίες όπως η Ford και η General Motors για να συζητήσουν το θέμα. Η κρίση εφοδιασμού αποτέλεσε επείγον ζήτημα για τις κυβερνήσεις όταν έπληξε την αυτοκινητοβιομηχανία νωρίτερα αυτό το έτος.

Οι Ηνωμένες Πολιτείες, η Ιαπωνία και η Γερμανία, οι τρεις μεγαλύτερες χώρες παραγωγής αυτοκινήτων, έχουν αρχίσει να ασκούν πιέσεις στη Νότια Κορέα και την Ταϊβάν, όπου κατασκευάζονται οι περισσότεροι επεξεργαστές, για να δώσουν προτεραιότητα στα τσιπ για εξαρτήματα ηλεκτρονικών αυτοκινήτων εις βάρος άλλων πελατών, συμπεριλαμβανομένων των κατασκευαστών smartphone και υπολογιστών. Οι τρεις κυβερνήσεις φοβούνταν επιβράδυνση ή πάγωμα της παραγωγής στον τομέα της αυτοκινητοβιομηχανίας, σοβαρή απειλή για την απασχόληση και την οικονομική ανάκαμψη μετά την πανδημία. Εταιρείες όπως η Tsmc και η Samsung απάντησαν με την ανατίναξη όλων των τσιπ. Ωστόσο, σύμφωνα με όσους εργάζονται στον τομέα, η πολιτική πίεση για ιεράρχηση των αναγκών των αυτοκινητοβιομηχανιών έχει καταλήξει να συμπιέζει ακόμη περισσότερο την αλυσίδα εφοδιασμού. «Πριν, αποφασίστηκε ποιες μάρκες θα παράγουν με βάση τις απαιτήσεις που προέκυψαν», λέει ο Πρόεδρος της Tsmc Mark Liu.

Ένα αποτέλεσμα αυτού του χάους είναι ότι ο ήδη έντονος ανταγωνισμός στον τομέα της τεχνολογίας έχει γίνει ακόμη πιο έντονος. «Λέμε στους προμηθευτές μας να μην προμηθεύουν μάρκες σε μικρότερους ανταγωνιστές και τους προσφέρουμε περισσότερα χρήματα για να βεβαιωθούμε ότι θα πάρουμε περισσότερα από αυτά», λέει ένα στέλεχος πληροφορικής. «Είναι σαν να σκέφτονται όλοι, «Αν δεν μπορώ να έχω αρκετά, τότε κανείς δεν πρέπει να τα έχει, πόσο μάλλον οι αντίπαλοί μου». Ορισμένες εταιρείες pc έχουν ακόμη διογκώσει και προβλέψει παραγγελίες για να αποτρέψουν τον ανταγωνισμό από την αναπλήρωση τους. Άλλοι χρησιμοποιούν όλη την επιρροή τους σε μια απελπισμένη προσπάθεια να μην διακόψουν τις προμήθειες. «Τώρα έχουμε προβλήματα ακόμα και με εξαρτήματα που συναρμολογούνται από δευτερόλεπτα ή τρίτους. Προσέφερα δείπνο στα αφεντικά αυτών των προμηθευτών αρκετές φορές την περασμένη εβδομάδα και πήγα να παίξω γκολφ μαζί τους πολύ συχνά για να τους παρακαλέσω να μου δώσουν προτεραιότητα», λέει ένα ανώτερο στέλεχος της Taiwanese compal electronics, του δεύτερου μεγαλύτερου κατασκευαστή φορητών υπολογιστών στον κόσμο. Ενώ είναι αλήθεια ότι η ξαφνική αύξηση της ζήτησης από τις αυτοκινητοβιομηχανίες έχει επιδεινώσει την κρίση της προσφοράς, οι ρίζες του προβλήματος χρονομετρούν πολύ νωρίτερα.

 Ιοί και διπλωματία

Στις αρχές του 2020, η επιδημία covid-19 προκάλεσε lockdowns και καραντίνα σε ολόκληρη την Κίνα που έχουν ξεδιπλώσει την αλυσίδα εφοδιασμού της βιομηχανίας τεχνολογίας. Μόλις αποκαταστάθηκαν οι παραδόσεις, οι κατασκευαστές ηλεκτρονικών ανταγωνίστηκαν για να κλείσουν υψηλότερο από το συνηθισμένο από το συνηθισμένο. Η πανδημία έχει επίσης επηρεάσει τη ζήτηση. Η διαδοχή των lockdowns και η μαζική υιοθέτηση μεθόδων εργασίας και εξ αποστάσεως μάθησης έχουν τονώσει έναν εντυπωσιακό ψηφιακό μετασχηματισμό. Και η υιοθέτηση δικτύων 5g και smartphones, τα οποία απαιτούν μεγαλύτερο αριθμό τσιπ και εξαρτημάτων, έχει επιταχυνθεί. Ο «τεχνολογικός πόλεμος» μεταξύ Ηνωμένων Πολιτειών και Κίνας, ο οποίος ξεκίνησε πριν από την πανδημία, έχει επίσης πλήξει την αλυσίδα εφοδιασμού. Όταν η Ουάσιγκτον περιόρισε ξαφνικά την πρόσβαση της Huawei σε ζωτικούς τομείς τεχνολογίας των ΗΠΑ, η εταιρεία συγκέντρωσε όσο περισσότερο απόθεμα μπορούσε, όσο μπορούσε, μιμήθηκε άλλες κινεζικές εταιρείες που φοβούνταν παρόμοια μεταχείριση. Συνεπώς, υπήρχε ισχυρή αρχική ζήτηση για μάρκες και άλλα βασικά συστατικά.

Στα μέσα Απριλίου, η Huawei κατηγόρησε ρητά τις Ηνωμένες Πολιτείες για την παγκόσμια κρίση, λέγοντας ότι ο πανικός που προκάλεσαν οι κυρώσεις της Ουάσιγκτον εναντίον κινεζικών εταιρειών έστειλε την αλυσίδα εφοδιασμού στον αέρα. Για να χειροτερέψουν τα πράγματα, σημειώθηκε αύξηση των παραγγελιών από ορισμένους ανταγωνιστές του κινεζικού κολοσσού, οι οποίοι ελπίζουν να αφαιρέουν το μερίδιο αγοράς του. Η Xiaomi, η Samsung, η Oppo και η Vivo είναι μόνο μερικοί από τους κατασκευαστές smartphone που έχουν κερδίσει έδαφος εις βάρος της Huawei. Η Ουάσιγκτον έχει επίσης βάλει στη μαύρη λίστα τη Διεθνή Κατασκευή Ημιαγωγών (Smic), τον εθνικό κολοσσό κατασκευής τσιπ της Κίνας. Αυτό ώθησε τους ανήσυχους πελάτες να τοποθετήσουν εφεδρικές παραγγελίες σε άλλους προμηθευτές επεξεργαστών, των οποίων οι αλυσίδες εφοδιασμού ήταν ήδη νηοστευμένες. Η έκρηξη των παραγγελιών τσιπ έχει σχεδόν απορροφήσει εντελώς την παραγωγική ικανότητα. Ένας από τους λόγους για τους οποίους είναι τόσο δύσκολο να ξεπεραστεί η κρίση εφοδιασμού είναι ότι χρειάζεται πολύς χρόνος για να αυξηθεί η παραγωγική ικανότητα στις υπάρχουσες εγκαταστάσεις ή να κατασκευαστούν νέες εγκαταστάσεις. Η αμερικανική εταιρεία Intel ανακοίνωσε σχέδια να δαπανήσει 20 δισεκατομμύρια δολάρια για την κατασκευή δύο εργοστασίων παραγωγής τσιπ στην Αριζόνα, αλλά δεν θα τίθεται σε λειτουργία μέχρι το 2024.

 Ένας άλλος λόγος είναι ότι η έλλειψη μικροεπεξεργαστών έχει αρχίσει να έχει αντίκτυπο στους κατασκευαστές εξοπλισμού εξοπλισμένων με βιομηχανικά τσιπ, πράγμα που σημαίνει ότι ακόμη και αν οι εταιρείες ήθελαν να επεκτείνουν την παραγωγική ικανότητα, θα αντιμετώπιζε μεγάλες καθυστερήσεις πριν από την τοποθέτηση νέων παραγγελιών. Καταστροφές όπως οι χειμερινές καταιγίδες στο Τέξας και η πυρκαγιά σε ιαπωνικό εργοστάσιο έχουν δημιουργήσει περαιτέρω δυσκολίες. Ακόμη και οι πιο σημαντικοί κατασκευαστές smartphone έχουν αισθανθεί τη συμπίεση. Η Samsung Electronics, ο μεγαλύτερος προμηθευτής τσιπ μνήμης στον κόσμο, ανακοίνωσε ότι η κατάσταση θα είναι προβληματική μέχρι τον Ιούνιο. Η Apple, ένας από τους πιο ισχυρούς touters μικροεπεξεργαστή στον κόσμο, έχει υποστεί καθυστερήσεις στην κατασκευή ορισμένων από τα MacBooks και iPads της. «Η μεγάλη πρόκληση τώρα είναι να αυξηθεί περαιτέρω η παραγωγική ικανότητα», λέει ο Peter Hanbury της Bain &Co, ειδικός στην αλυσίδα εφοδιασμού τεχνολογίας, «αλλά θα χρειαστούν τρία ή τέσσερα χρόνια και θα κοστίσει δισεκατομμύρια δολάρια». Άλλοι, ωστόσο, δεν είναι τόσο σίγουροι. Κατά την άποψή τους, ο υπερβολικός αριθμός παραγγελιών που τίθενται προληπτικά, οι σπασμούς προσπαθούν να αποθηκεύσουν και η αποφασιστικότητα να συντρίψουν τους ανταγωνιστές απειλούν να δημιουργήσουν μια τεράστια φούσκα και μια περίσσεια εφοδιασμού όταν σκάσει η φούσκα. «Αυτή η ισχυρή ζήτηση δεν θα διαρκέσει για πάντα.

Οι άνθρωποι δεν θα αρχίσουν να αγοράζουν πέντε τηλέφωνα ή πέντε αυτοκίνητα ξαφνικά»,λέει ένα στέλεχος στην αλυσίδα εφοδιασμού τσιπ. «Φοβάμαι ότι θα πληρώσουμε το τίμημα όταν ένας από τους μεγάλους αρχίσει να κόβει παραγγελίες.» Ο Liu, διευθυντής της Tsmc, έχει ήδη παραδεχθεί ότι οι πελάτες σχεδόν σίγουρα διπλασιάζουν τις κρατήσεις για να μετριάσουν τον κίνδυνο σε περίπτωση διακοπής της εφοδιαστικής αλυσίδας από γεωπολιτικές εντάσεις. Ωστόσο, η εταιρεία φοβάται ότι η έλλειψη τσιπ θα συνεχιστεί μέχρι το 2022. Και αυτό είναι το πραγματικό πρόβλημα. «Η κρίση θα μπορούσε να πλήξει τις νεοσύστατες επιχειρήσεις και τις μικρές και μεσαίες επιχειρήσεις ειδικότερα», λέει ο Wallace Kou, πρόεδρος και διευθύνων σύμβουλος της Silicon Motion, διακεκριμένου ταϊβανέζου προγραμματιστή τηλεχειρισμού. «Πολλοί θα μπορούσαν να αποτύχουν εάν οι προμήθειες δεν φτάσουν εγκαίρως.» «Δεν έχουμε τους πόρους και την αγοραστική δύναμη των μεγάλων εταιρειών», παραδέχεται ο Dung, ιδρυτής της νεοσύστατης επιχείρησης της Ταϊπέι. «Μπορούμε μόνο να αλλάξουμε τα σχέδιά μας και να βρούμε εναλλακτικά εξαρτήματα. Και πάλεψε για να επιβιώσεις»