Caroline WilliamsNew Scientist, Ην. Βασίλειο

Αν αποκλείσουμε τα θηλαστικά, οι άνθρωποι είναι τα μόνα πλάσματα που μπορούν να επιβιώσουν καθισμένοι όλη την ημέρα. Ως είδος, έχουμε μια  επιτυχία στην εξεύρεση τρόπων να τραφούμε και να διασκεδάσουμε, ακόμη και να έχουμε έναν συνεργάτη, χωρίς πρακτικά να κουνήσουμε ένα δάχτυλο. Είναι απόδειξη του πόσο έξυπνοι και ευέλικτοι είμαστε. Ωστόσο, η καθιστική ζωή έχει τεράστιο κόστος, όχι μόνο για το σώμα μας, αλλά και για το μυαλό μας. Η μείωση του δείκτη νοημοσύνης και η αύξηση των ψυχικών διαταραχών έχουν συνδεθεί με την έλλειψη σωματικής κίνησης.

Η σχέση μεταξύ κίνησης και εγκεφάλου είναι βαθύτερη απ’ όσο νομίζουμε. Μια επαναστατική νέα προσέγγιση σε αυτή την έκθεση αποκάλυψε ότι οι σκέψεις και τα συναισθήματα δεν είναι τα μόνα που συμβαίνουν στο μυαλό μας και ότι ο τρόπος που κινούμαστε επηρεάζει βαθιά τις διανοητικές μας διαδικασίες. Αυτό ανοίγει τη δυνατότητα χρήσης του σώματός μας ως εργαλείο για να αλλάξουμε τους τρόπους που σκεφτόμαστε και αισθανόμαστε.

Το θέμα δεν είναι μόνο να ασκηθείς πια. Η νέα επιστήμη της δύναμης του σώματος πάνω στο μυαλό διερευνά νέες έρευνες σχετικά με την εξελικτική βιολογία, τη φυσιολογία, τη νευροεπιστήμη και την κυτταρική βιολογία για να ανακαλύψει ποιες κινήσεις του σώματος επηρεάζουν το μυαλό και γιατί. Ανεξάρτητα από το τι θέλετε από το μυαλό σας, είτε περισσότερη δημιουργικότητα, περισσότερη ελαστικότητα ή περισσότερη αυτοεκτίμηση: τα αποτελέσματα ορισμένων μελετών δείχνουν ότι υπάρχει ένας τρόπος μετακίνησης του σώματος που μπορεί να χρησιμεύσει για την επίτευξή του. Εδώ είναι μια επιλογή από κινήσεις χρήσιμες για να διατηρήσετε ένα υγιέστερο μυαλό που λειτουργεί καλύτερα.

Σηκωθείτε
Δεν είναι ακριβώς νέο ότι το περπάτημα και το τρέξιμο βοηθά να καθαρίσετε το κεφάλι σας. Αλλά η έρευνα σε αυτόν τον τομέα δείχνει ότι οι διαφορετικές ταχύτητες αντιστοιχούν σε διαφορετικά ψυχικά οφέλη. Το τρέξιμο ή το περπάτημα με εύκολο στη διατήρηση ρυθμό είναι ελεύθερο να περιπλανηθεί επειδή μειώνει τη δραστηριότητα στις προμετωπιακές περιοχές του εγκεφάλου. Αυτές οι περιοχές ευνοούν τις ορθολογικές και γραμμικές σκέψεις και ορισμένες μελέτες δείχνουν ότι η μείωση της δραστηριότητάς τους επιτρέπει τη ροή ευρύτερων και πιο δημιουργικών ιδεών.

Τα αποτελέσματα συνεχίζονται για τουλάχιστον δεκαπέντε λεπτά αφότου σταματάμε να περπατάμε, σύμφωνα με ερευνητές στο Πανεπιστήμιο του Στάνφορντ στην Καλιφόρνια. Σύμφωνα με αυτούς, η βόλτα πριν από μια συνάντηση όπου θα συζητηθούν νέες ιδέες θα μπορούσε να είναι επωφελής. Αλλά προσέξτε: οι περιπατητές αποδίδουν ελαφρώς χειρότερα από εκείνους που έχουν καθίσει όταν τα προβλήματα που πρέπει να επιλυθούν είναι πιο γραμμικά.

Είναι επίσης ενδιαφέρον ότι κάνοντας ελαφριά πίεση στα πόδια όταν περπατάτε αργά έχει επιπτώσεις στη ροή του αίματος που φτάνει στον εγκέφαλο. Μελέτες του Dick Greene και των συναδέλφων του στο Πανεπιστήμιο Highlands του Νέου Μεξικού στο Λας Βέγκας δείχνουν ότι όταν το πόδι μας αγγίζει το έδαφος οι αρτηρίες συμπιέζονται. Αυτό δημιουργεί αναταράξεις στην κυκλοφορία του αίματος που αυξάνουν την ώθηση στον εγκέφαλο κατά περίπου 15 τοις εκατό.

Αν αυξήσετε το ρυθμό του περπατήματος, τα πράγματα γίνονται ακόμα πιο ενδιαφέροντα. Στα πειράματα του Greene η κύρια αύξηση της ροής του αίματος συμπίπτει με τη στιγμή που οι καρδιακοί παλμοί και ο ρυθμός των βημάτων συγχρονίζονται – 120 ρυθμοί και 120 βήματα ανά λεπτό, γεγονός που φαίνεται να υποδηλώνει την ύπαρξη ενός γλυκού σημείου, ενός μαγικού σημείου. Δεν είναι σαφές τι επίδραση έχει αυτή η πρόσθετη παροχή αίματος στον εγκέφαλο, αλλά γνωρίζουμε ότι η άσκηση γενικά αυξάνει την γκρίζα ύλη στον ιππόκαμπο, η οποία είναι κρίσιμη για τη μνήμη και τη χωρική επίγνωση.

Όλα αυτά φαίνονται λογικά αν αναλογιστεί κανείς ότι οι άνθρωποι είναι φτιαγμένοι να περπατούν πολύ, να τρέχουν λίγο και να χρησιμοποιούν τους μεγάλους εγκεφάλους τους για να κυνηγούν και να συλλέγουν. Ο ανθρωπολόγος David Raichlen του Πανεπιστημίου της Νότιας Καλιφόρνιας υποστηρίζει ότι έχουμε εξελιχθεί για να γίνουμε «αθλητές αντοχής και γνωστικά ενεργοί», και έτσι δεν θα πρέπει να αποτελεί έκπληξη το γεγονός ότι το σώμα μας είναι χτισμένο με τέτοιο τρόπο ώστε η κίνηση και η σκέψη να είναι διασυνδεδεμένες δραστηριότητες.

Ενισχύστε τον εαυτό σας
Αν είστε millenial ίσως δεν πρέπει να διαφωνήσετε με τον πατέρα σας. Σύμφωνα με μια μελέτη του 2016 που διεξήχθη στις Ηνωμένες Πολιτείες, τα σημερινά αρσενικά είναι ασθενέστερα από εκείνα της δεκαετίας του 1980 εάν μετρήσετε τη μέγιστη προσχολική δύναμη, έναν δείκτη της συνολικής μυϊκής δύναμης. Κάθε γενιά, φαίνεται, είναι πιο αδύναμη από την προηγούμενη. Μια μελέτη του 2019 έδειξε ότι, το 2014, τα δεκάχρονα στην Αγγλία ήταν 20% πιο αδύναμα και είχαν 30% λιγότερη μυϊκή αντοχή από εκείνα που ήταν δέκα ετών το 1998.

Το σφάλμα είναι σχεδόν σίγουρα η καθιστική ζωή, η οποία έχει συνέπειες για την ψυχική και σωματική υγεία. Οι μεσήλικες που είναι ισχυρότεροι έχουν περισσότερη γκρίζα ύλη και καλύτερη μνήμη δέκα χρόνια αργότερα. Μια εξήγηση θα μπορούσε να είναι μια ορμόνη που ονομάζεται οστεοκαλσίνη, που απελευθερώνεται από τα οστά όταν κινούμαστε ενάντια στη δύναμη της βαρύτητας σε οποιοδήποτε είδος άσκησης που περιλαμβάνει άρση βαρών. Σε μελέτες τρωκτικών, εντοπίστηκε σύνδεση μεταξύ της απελευθέρωσης αυτής της ουσίας και της συνδεσιμότητας του ιππόκαμπου. Οι ανθρώπινες μελέτες συνεχίζονται, αλλά φαίνεται ότι η έλλειψη οστεοκαλσίνης μπορεί να συνδέεται με τη γνωστική παρακμή και την εμφάνιση νευροεκφυλιστικών ασθενειών.

Τα οφέλη της σωματικής δύναμης δεν σταματούν εκεί. Γνωρίζουμε εδώ και χρόνια ότι η σωματική δύναμη συνδέεται με μεγαλύτερη αυτοεκτίμηση και μεγαλύτερη αίσθηση ασφάλειας σε διάφορες πτυχές της ζωής. Μια εξήγηση γιατί μας παρέχει επίσης ψυχική αντίσταση είναι ότι η αίσθηση του εαυτού μας – και, το πιο σημαντικό, η αίσθηση του τι μπορούμε να επιτύχουμε στον κόσμο – βασίζεται στις σωματικές μας αισθήσεις. Ο νευροεπιστήμονας και φιλόσοφος Antonio Damasio του Πανεπιστημίου της Νότιας Καλιφόρνια υποστηρίζει ότι, εκτός από την παρακολούθηση των επιπέδων καρδιακών παλμών, αρτηριακής πίεσης και γλυκόζης στο αίμα, το σώμα μας έχει ασυνείδητα μια αίσθηση της υγείας και της κατάστασης των μυών και των οστών μας. Αυτή η «μυοσκελετική διαίρεση» στέλνει συνεχώς μηνύματα που σχετίζονται με τη δύναμη και την ευκινησία της συσκευής ατμομηχανής, δηλαδή τους μυς, τα οστά, τους τένοντες και τους συνδέσμους που μας επιτρέπουν να κινούμαστε.

Αυτό τροφοδοτεί την σιωπηρή μας αίσθηση του τι μπορούμε να αντέξουμε. Αν όντως επιβεβαιωνόταν, η μείωση της σωματικής δύναμης στη σύγχρονη κοινωνία θα ήταν ανησυχητική. Είναι εύκολο να σκεφτούμε ότι αυτή η μείωση παίζει επίσης ρόλο στην επιδημία του άγχους και των ψυχικών διαταραχών που επηρεάζουν άτομα όλων των ηλικιών. Πρέπει να πιστεύεται ότι το μήνυμα που έστειλαν οι μυοσκελετικές διαιρέσεις του σώματός μας δεν είναι καθόλου καθησυχαστικό.

Τα καλά νέα είναι ότι μπορούμε να ενημερώσουμε αυτή τη σχέση μεταξύ σώματος και μυαλού ανά πάσα στιγμή. Η σωματική ενδυνάμωση γίνεται ένα ισχυρό όπλο για την αντιμετώπιση της κατάθλιψης και του άγχους, ακόμη και όταν δεν αποτελεί μέρος ενός μεγαλύτερου προγράμματος κατάρτισης. Για να ενισχύσετε τον εαυτό σας δεν χρειάζεται να πάτε στο γυμναστήριο ή να αγοράσετε βάρη: απλά χρησιμοποιήστε το βάρος του σώματός σας. Το να περνάς περισσότερο χρόνο καθισμένος στο πάτωμα, για παράδειγμα, είναι ένας καλός τρόπος για να ενισχύσεις τους μύες των ποδιών σου, γιατί κάποια στιγμή θα πρέπει να σηκωθείς. Τα ισχυρά πόδια ενισχύουν την ισορροπία και το συντονισμό, δύο πτυχές που επηρεάζονται αρνητικά από τον καθιστική τρόπο ζωής μας.


Χορέψτε

Η δύναμη του χορού να φέρνει τους ανθρώπους πιο κοντά είναι τόσο ισχυρή που ορισμένες κυβερνήσεις και θρησκευτικές ομάδες έχουν προσπαθήσει στο παρελθόν να την απαγορεύσουν. Αλλά είναι μια άχρηστη στρατηγική. Ως είδος, γεννηθήκαμε για να χορεύουμε. Μελέτες που βασίζονται σε εικόνες του εγκεφάλου των νεογέννητων δείχνουν ότι παρατηρούν αν η ρυθμική μουσική παραλείπει απροσδόκητα ένα ρυθμό.  Σε ηλικία πέντε μηνών, αυτή η ικανότητα συνδέεται επίσης με την κίνηση. Η έρευνα δείχνει ότι τα παιδιά αυτής της ηλικίας μπορούν να μετακινήσουν το σώμα εγκαίρως με τη μουσική και ότι όσο περισσότερο είναι σε θέση να κινηθούν με ταχύτερο ρυθμό, τόσο περισσότερο χαμογελούν. Ακόμα και σε νεαρή ηλικία που κινούμαστε με ρυθμό φαίνεται να μας κάνει να νιώθουμε καλά.

Σύμφωνα με μελέτες που διεξήχθησαν από τον Morten Kringlebach στο Πανεπιστήμιο της Οξφόρδης, το αίσθημα της ευημερίας προέρχεται από το γεγονός ότι ο εγκέφαλός μας λειτουργεί ως προγνωστική μηχανή, προσπαθώντας συνεχώς να μαντέψει τι θα συμβεί. Σύμφωνα με τον Kringlebach, ένας τακτικός ρυθμός δημιουργεί ικανοποίηση επειδή διευκολύνει την πρόβλεψη του τι θα συμβεί. Όποτε έχουμε δίκιο, παίρνουμε μια μικρή δόση ντοπαμίνης, ένας νευροδιαβιβαστής που συμμετέχει στο αίσθημα της ευχαρίστησης.

Η παρακολούθηση με το σώμα παρέχει μια δεύτερη δόση ντοπαμίνης και θα μπορούσε επίσης να δημιουργήσει την ψευδαίσθηση ότι οι κινήσεις μας είναι αυτές που δίνουν αυτόν τον ρυθμό, λέει η ψυχολόγος και μουσικολόγος Edith Van Dyck του Πανεπιστημίου της Γάνδης, γεγονός που μας κάνει να αισθανόμαστε δυνατοί και με την κατάσταση υπό έλεγχο.