Stephane Foucart, Le Monde, Γαλλία

Σχεδόν απούσα από τη δημόσια συζήτηση για πάνω από ένα χρόνο, η υπόθεση ενός εργαστηριακού ατυχήματος ως προέλευση της πανδημίας covid-19 συζητείται όλο και περισσότερο από τα μέσα ενημέρωσης αλλά και από τον ακαδημαϊκό κόσμο. Η υπόθεση της μετάδοσης από ζώο σε άνθρωπο –ζωονοσογόνος διαρροή ή ζωονόσος – παραμένει η πιο αληθοφανής σύμφωνα με πολλούς επιστήμονες, αλλά ο Πρόεδρος των ΗΠΑ Τζο Μπάιντεν έχει παρατηρήσει αυξανόμενες αμφιβολίες από ένα μέρος της επιστημονικής κοινότητας και στις 26 Μαΐου ανακοίνωσε ότι είχε αναθέσει μια έκθεση για το θέμα από τις Μυστικές Υπηρεσίες.

Η αμφιβολία επίσης διαψεύδεται επειδή στους δεκαοκτώ μήνες από την έναρξη της πανδημίας, ο παλαιότερος συγγενής του sars-cov-2 δεν έχει εντοπιστεί σε ζωικά είδη που θα μπορούσαν να είναι η γέφυρα μεταξύ νυχτερίδων και ανθρώπων. Μέχρι σήμερα, δεν υπάρχει καθιερωμένος διαμεσολαβητής. Επιπλέον, νέα στοιχεία που δημοσιεύθηκαν στα κοινωνικά δίκτυα από ανεξάρτητους ερευνητές και ανώνυμα προφίλ – ιδίως η δραστική συλλογικότητα – αποκάλυψαν κατά τη διάρκεια των μηνών όλες τις αντιφάσεις και παραλείψεις των κινεζικών αρχών και ερευνητών, καθώς και την αδιαφάνεια ορισμένων ερευνών που διεξήχθησαν στη Γουχάν. Αυτά τα στοιχεία, όπως και άλλα, εγείρουν ορισμένα ερωτήματα. Εδώ είναι τα κύρια ερωτήματα που περιμένουν ακόμα μια απάντηση.

1.      Πότε ξεκίνησε πραγματικά η επιδημία covid-19 στη Γουχάν;

Παρά το εκρηκτικό περιεχόμενό του, το ανακοινωθέν πέρασε σχεδόν απαρατήρητο. Στις 15 Ιανουαρίου 2021, το  υπουργείο Εξωτερικών των ΗΠΑ ανακοίνωσε ότι είχε «βάσιμους λόγους να πιστεύει ότι αρκετοί ερευνητές από το Ινστιτούτο Ιολογίας της Γουχάν (Wiv) αρρώστησαν το φθινόπωρο του 2019, πριν από το πρώτο κρούσμα της επιδημίας». Οι εν λόγω ερευνητές, πρόσθεσε το στέιτ Ντιπάρτμεντ, θα παρουσιάσουν «συμπτώματα που αντιστοιχούν στην covid-19 αλλά και σε εποχιακές ασθένειες». Τέσσερις μήνες αργότερα, η Wall Street Journal μπόρεσε να δει μια αναφορά των μυστικών υπηρεσιών μας. Στις 23 Μαΐου, η εφημερίδα εγγυήθηκε ότι «τον Νοέμβριο του 2019 τρεις ερευνητές του Wiv ήταν αρκετά άρρωστοι για να πρέπει να γίνουν δεκτοί», αλλά δήλωσε ότι οι πηγές της είχαν διαφορετικές εκτιμήσεις για την ποιότητα των πληροφοριών.

Σε κάθε περίπτωση, ακόμη και αν τα δεδομένα ήταν αξιόπιστα, δεν θα αποδείκνυε την ύπαρξη εργαστηριακού ατυχήματος στην προέλευση της πανδημίας. Τα πρώτα επίσημα καταγεγραμμένα κρούσματα covid-19 στη Γουχάν χρονολόγησαν από τις 8 Δεκεμβρίου 2019, αλλά υπάρχουν εκείνοι που εικάζουν ότι ο ιός κυκλοφορούσε ήδη από τον Οκτώβριο και τον Νοέμβριο χωρίς να ανιχνευθεί. Είναι πιθανό ότι οι επιστήμονες Wiv που αρρώστησαν τον Νοέμβριο προσβλήθηκαν από την ασθένεια εκτός του χώρου εργασίας.

Πώς μπορούμε να πούμε αν ο ιός κυκλοφορούσε στη Γουχάν ήδη από τον Οκτώβριο και τον Νοέμβριο; Σύμφωνα με τον μικροβιολόγο David Relman (του Πανεπιστημίου του Στάνφορντ της Καλιφόρνια) θα ήταν απαραίτητο να «έχουμε πρόσβαση στα αρχικά και αναλυτικά ατομικά δεδομένα των οργανισμών δημόσιας υγείας και των νοσοκομείων σχετικά με τον επιπολασμό και τα κλινικά χαρακτηριστικά των συνδρόμων γρίπης, στη Γουχάν και σε άλλες κινεζικές πόλεις, κατά τη διάρκεια του 2019». Επιπλέον, προσθέτει ο Relman, θα πρέπει να προσεγγιστούν μεμονωμένα αποτελέσματα δοκιμών σε άτομα με σύνδρομο γρίπης το 2019 στη Γουχάν, μεθόδους αναδρομικών δοκιμών, δείγματα που ελήφθησαν κ.λπ. Η ίδια διαφάνεια, προσθέτει ο μικροβιολόγος, θα χρησιμοποιηθεί για τα αποτελέσματα των δοκιμών που διεξάγονται σε ζώα, σε αγροκτήματα ή σε πανίδα που κυνηγείται και πωλείται παράνομα.

Ανεξάρτητα από το ποια ήταν η πραγματική κυκλοφορία του ιού στη Γουχάν το φθινόπωρο του 2019, οι δηλώσεις των διευθυντών wiv εγείρουν ανησυχίες στην επιστημονική κοινότητα. «Οι Drs. Shi Zhengli και Yuan Zhiming (δύο αξιωματούχοι του Wiv) δήλωσαν και οι δύο ότι τον Μάρτιο του 2020 «όλο το προσωπικό ήταν αρνητικό για αντισώματα sars-cov-2», έγραψε μια ομάδα περίπου τριάντα επιστημόνων και παρατηρητών σε επιστολή προς τον Παγκόσμιο Οργανισμό Υγείας στις 30 Απριλίου. «Ωστόσο», αναφέρει η επιστολή, «αυτή η δήλωση είναι στατιστικά απίθανη (λιγότερο από μία στο δισεκατομμύριο πιθανότητα) δεδομένου ότι η Wiv έχει περισσότερους από 590 υπαλλήλους και φοιτητές και ότι περίπου το 4,4 τοις εκατό του αστικού πληθυσμού της Γουχάν βρέθηκε θετικό κατά τη διάρκεια αυτής της περιόδου».

1.      Ο ιός κυκλοφορούσε ήδη εκτός Κίνας το φθινόπωρο του 2019;

Στην Ιταλία, τις Ηνωμένες Πολιτείες και τη Γαλλία, οι ερευνητές διεξήγαγαν μελέτες σχετικά με τα λύματα και τα δείγματα αίματος, επιβεβαιώνοντας ότι στις τρεις χώρες ο νέος κορωνοϊός κυκλοφορούσε ήδη από τον Νοέμβριο του 2019, πριν από την καταγραφή των πρώτων επίσημων κρουσμάτων στη Γουχάν. Οι μελέτες αυτές – ιδίως εκείνες που διεξήχθησαν στην Ιταλία – αντιμετωπίστηκαν με σκεπτικισμό από ορισμένους ειδικούς. Η πιο αξιόπιστη μελέτη βασίστηκε στην ανάλυση 9.144 δειγμάτων αίματος που ελήφθησαν από τα συστατικά της επιδημιολογικής κοόρτης Κωνσταντίας, της μεγαλύτερης στη Γαλλία. Οι συγγραφείς διεξήγαγαν ουρολογικές δοκιμές σε δείγματα σε αναζήτηση αντισωμάτων που εξουδετερώνουν τον sars-cov-2. Σύμφωνα με τα αποτελέσματα δεν υπάρχει αμφιβολία ότι ο ιός κυκλοφορούσε ήδη ευρέως τον Νοέμβριο στο έδαφος της Γαλλίας, μεποσοστό επίπτωσης περίπου ένα κρούσμα ανά χίλιους κατοίκους.

Μια παρόμοια κυκλοφορία, τόσο πρόωρη και υψηλή, ωστόσο, θεωρείται απίθανη από άλλους ερευνητές, οι οποίοι υποψιάζονται παρέμβαση φαινομένων διασταυρούμενης ανοσίας με άλλους ιούς. Οι ορολογικές εξετάσεις μπορούν στην πραγματικότητα να δημιουργήσουν ψευδώς θετικά αποτελέσματα, ειδικά σε άτομα που έχουν μολυνθεί από άλλους κοροναϊούς που προκαλούν ανοσολογική απόκριση παρόμοια με αυτή του SARS-CoV-2. «Για να πείσουμε τη διεθνή κοινότητα, χρειαζόμαστε δείγματα που θα επέτρεπαν την ανίχνευση του ιού, όχι μόνο το ίχνος της ανοσολογικής αντίδρασης που θα προκαλούσε ο ιός», εξηγεί η Florence Debarre, ερευνήτρια στην εξελικτική βιολογία. «Μόνο με τη γενετική αλληλουχία του θα μπορούσε κανείς να είναι σίγουρος για την κυκλοφορία του ιού εκτός Κίνας τον Νοέμβριο του 2019, αν όχι νωρίτερα».

Το ερώτημα είναι κρίσιμο. Μεταξύ των μελών της κοόρτης της Κωνσταντίας που εικάζεται ότι έχουν μολυνθεί από τον sars-cov-2 τον Νοέμβριο του 2019 είναι ένα άτομο που βρισκόταν στην Κίνα μεταξύ Οκτωβρίου και Νοεμβρίου. Σύμφωνα με έρευνα του Radio France, που δημοσιεύθηκε στις 26 Μαρτίου, ο ενδιαφερόμενος δεν επισκέφθηκε τη Γουχάν, αλλάτη Γιουνάν, μόλις 200 χιλιόμετρα από τα μέρη όπου τα στενότερα ξαδέρφια του sars-cov-2 απήχθη από μερικές νυχτερίδες. Σύμφωνα με την ανάκριση, ο άνδρας έμεινε στο σπίτι μιας οικογένειας και επισκέφθηκε μια διάσημη σπηλιά που κατοικείται από νυχτερίδες. Είναι πιθανό αυτό το άτομο να μολύνθηκε με sars-cov-2 ή έναν πολύ παρόμοιο ιό χωρίς να εμφανίσει συμπτώματα; Αν αυτή η υπόθεση επιβεβαιωνόταν, θα ήταν απόδειξη της έναρξης της κυκλοφορίας κάτω από το ίχνος του παθογόνου παράγοντα, το οποίο θα έθετε τον Wiv εκτός ερώτησης.

1.       Τι είναι ο Ratg13, ο πιο κοντινός ξάδερφος του Sars-Cov-2;

Στις 3 Φεβρουαρίου 2020, οι ερευνητές του Wiv δημοσίευσαν στο περιοδικό Nature την περιγραφή του ιού που μοιάζει περισσότερο με τον sars-cov-2, τον κορωνοϊό που ονομάζεται Ratg13. Κινέζοι επιστήμονες ισχυρίστηκαν ότι το πήραν από ένα ρόπαλο στην επαρχία Γιουνάν, χωρίς να προσφέρουν περισσότερες λεπτομέρειες στο σημείο του ευρήματος. Το γονιδίωμα Ratg13 είναι 96,2 τοις εκατό πανομοιότυπο με τον ιό covid-19. Είναι κοντά, αλλά όχι αρκετό για να είναι ο άμεσος πρόγονός του. Στην πραγματικότητα, οι δύο ιοί χωρίζονται από τριάντα έως πενήντα χρόνια φυσικής εξέλιξης.

Στις 16 Μαρτίου 2020, έξι εβδομάδες μετά τη δημοσίευση αυτού του ξαδέρφου του sars-cov-2, ο μικροβιολόγος του Πανεπιστημίου του Innsbruck Rossana Segreto ανέφερε σε ένα φόρουμ ιολογίας μια απροσδόκητη ανακάλυψη: ένα μικρό κομμάτι του γονιδιώματος Ratg13 είχε ήδη δημοσιοποιηθεί το 2016 από ερευνητές του Wiv σε μια δημόσια βάση δεδομένων. Ο ιός είχε τότε ένα άλλο όνομα: Rabtcov/4991, ή Ra4991.

Ωστόσο, η ακεραιότητα της ακολουθίας που δημοσιεύθηκε τον Φεβρουάριο έχει αμφισβητηθεί από αρκετούς επιστήμονες. Στις 12 Μαΐου, το The Seeker, ένα ανώνυμο προφίλ στο Twitter που παρείχε μια σειρά βασικών πληροφοριών σχετικά με το θέμα, δημοσίευσε στα κοινωνικά δίκτυα τρεις αδημοσίευτες πανεπιστημιακές διατριβές που έγιναν στο Wiv μεταξύ 2014 και 2019. Ένας από αυτούς μίλησε για το Ra4991, εστιάζοντας στο ποσοστό γενετικής ταυτότητας με τους άλλους κοροναϊούς. Με βάση τον πίνακα που περιλαμβάνεται στη μνήμη, ο ιολόγος Etienne Decroly πιστεύει ότι υπάρχει διαφορά 10-15 μεταλλάξεων μεταξύ της αλληλουχίας που δημοσιεύθηκε τον Φεβρουάριο του 2020 από ερευνητές του Wiv και που ανακοινώθηκε εν μέρει το 2016.

Η ανεξάρτητη επαλήθευση φαίνεται απίθανη. «Οι ερευνητές του Wiv ισχυρίζονται ότι δεν έχουν πλέον το αντίστοιχο βιολογικό δείγμα, οπότε δεν είναι πλέον δυνατή η αναπαραγωγή του έργου αλληλουχίας», εξηγεί η γενετίστρια Virginie Courtier. Επιπλέον, το άρθρο παρουσίασης του ratg13 στερείται σημαντικών πληροφοριών: τον ακριβή τόπο όπου ελήφθη το δείγμα.

1.      Γιατί οι κινεζικές αρχές απαγορεύουν την πρόσβαση στο ορυχείο Μοτζιάνγκ;

Το 2016, όταν το ra4991 (ή Ratg13) αναφέρθηκε για πρώτη φορά στο περιοδικό Virological Sinica,οι ερευνητές του Wiv δήλωσαν ότι είχανπάρει τον ιό, μεταξύ άλλων, σε ένα εγκαταλελειμμένο ορυχείο χαλκού στην κομητεία Mojiang, Yunnan, περίπου 1.500 χιλιόμετρα νοτιοδυτικά της Γουχάν. Οι σήραγγες του ορυχείου κατοικούνται από αποικίες νυχτερίδων και Κινέζοι ερευνητές που συνδέονται με wiv ή άλλα ινστιτούτα κάνουν τις αναλήψεις τακτικά.

Από την αρχή της πανδημίας, ωστόσο, οι κινεζικές αρχές έχουν εμποδίσει την πρόσβαση στο ορυχείο. Χάρη στην ανάλυση δορυφορικών φωτογραφιών, η δραστική συλλογικότητα έχει εντοπίσει την είσοδο του ορυχείου. Τον Οκτώβριο του 2020, δημοσιογράφοι του Associated Press και του BBC προσπάθησαν να επισκεφθούν το ορυχείο, χωρίς επιτυχία. Όλοι οι εμπλεκόμενοι ανέφεραν μια σειρά από τεχνάσματα – καταδίωξη από απροσδιόριστα αυτοκίνητα, δρόμοι αποκλεισμένοι από φαινομενικά αχρησιμοποίητα οχήματα, άμεση στρατιωτική επέμβαση – για να εμποδίσουν την πρόσβαση σε σήραγγες.

Μόνο ένας δημοσιογράφος της Wall Street Journal κατάφερε να επιβάλει τον αποκλεισμό, αλλά για να το κάνει αυτό έπρεπε να κάνει ποδήλατο μέσα από τα βουνά κατά μήκος των πίσω δρόμων. «Αργότερα συνελήφθη και ανακρίθηκε για πέντε ώρες από την αστυνομία, η οποία διέγραψε από το τηλέφωνό του μια φωτογραφία που τραβήχτηκε στο ορυχείο», ανέφερε η αμερικανική εφημερίδα στην έκδοση της 24ης Μαΐου. Ντόπιοι ανέφεραν στο δημοσιογράφο ότι οι τοπικές αρχές τους προέτρεψαν να μην μιλήσουν για το ορυχείο με αλλοδαπούς. Αυτό το filibuster θα μπορούσε, ωστόσο, να συνδεθεί με ένα γεγονός δεκαετιών: τη σοβαρή μορφή πνευμονίας που αναπτύχθηκε από αρκετούς εργάτες ορυχείων την άνοιξη του 2012.

1.       Ποια ασθένεια προσβλήθηκαν οι ανθρακωρύχοι mojiang την άνοιξη του 2012;

Αυτό είναι γνωστό εδώ και πολύ καιρό. Το περιοδικό Science είχε στην πραγματικότητα μιλήσει για αυτό για λίγο τον Μάρτιο του 2014. Τον Απρίλιο του 2012, έξι εργαζόμενοι που εργάζονταν στις σήραγγες του ορυχείου Mojiang εισήχθησαν στο νοσοκομείο kunming με σοβαρή πνευμονία. Τρεις από αυτούς πέθαναν. Η έκδοση που υποστηρίζεται σήμερα από αξιωματούχους του Wiv και τις κινεζικές αρχές είναι ότι οι έξι εργαζόμενοι είχαν μολυνθεί από παθογόνο μύκητα. Η διατριβή αυτή περιλαμβάνεται στην έκθεση της Κοινής Αποστολής Who-China, η οποία δημοσιεύθηκε στις 30 Μαρτίου 2021. «Οι ασθένειες που εκδηλώνονται από τους ανθρακωρύχους πιθανώς εξηγούνται από μυκητιασικές λοιμώξεις που συνέβησαν όταν εκτινάχθηκε ένα παχύ στρώμα γκουανό», αναφέρει η έκθεση. Είναι πιθανό ένας παθογόνος μύκητας, περισσότερο από έναν ιό, να σχετίζεται με τον sars-cov-2;

Δύο κινεζικές πανεπιστημιακές διατριβές που βρέθηκαν από τον Αναζητητή και δημοσιοποιήθηκαν την άνοιξη του 2020 στα κοινωνικά δίκτυα έρχονται σε αντίθεση με αυτή την έκδοση. Η πρώτη, με ημερομηνία 2013, είναι μια μεταπτυχιακή διατριβή που πραγματοποιήθηκε στο νοσοκομείο kunming, όπου οι έξι ανθρακωρύχοι νοσηλεύτηκαν. Η δεύτερη, από το 2016, είναι μια διδακτορική διατριβή που πραγματοποιήθηκε υπό την επίβλεψη του George Gao, νυν επικεφαλής του Κινεζικού Κέντρου Ελέγχου και Πρόληψης Νοσημάτων (CDC).

Δύο Ινδοί ερευνητές, ο Monali Rahalkar (Ερευνητικό Ινστιτούτο Agharkar) και ο Rahul Bahulikar (Ερευνητικό Ίδρυμα Baif), διενήργησαν λεπτομερή ανάλυση των δύο εργασιών σε άρθρο που δημοσιεύθηκε τον Οκτώβριο του 2020 στο περιοδικό Frontiers in Public Health.  Η διατριβή του 2013 είναι μια μελέτη των έξι κλινικών περιπτώσεων και υπογραμμίζει την ισχυρή ομοιότητα μεταξύ των συμπτωμάτων που εκδηλώνονται από τους ανθρακωρύχους και εκείνων του covid-19 και του SARS. Η έρευνα υποθέτει μια πιθανή μόλυνση από έναν ή περισσότερους κοροναϊούς νυχτερίδων. Όσο για τη διατριβή του 2016, αναφέρει την ιστορία των ανθρακωρύχων mojiang και εξασφαλίζει ότι τουλάχιστον τέσσερις από αυτούς είχαν εξουδετερατικά αντισώματα (IgG) κατά των κορωνοϊών τύπου SARS.

Οι ερευνητές του Wiv, ωστόσο, ισχυρίζονται το αντίθετο: αναφέρουν ότι έλαβαν δεκατρία δείγματα αίματος που ελήφθησαν από άρρωστους εργαζόμενους και ισχυρίζονται ότι δεν έχουν εντοπίσει κανένα ίχνος μόλυνσης από κορωνοϊό νυχτερίδας. Μια άλλη αδημοσίευτη πανεπιστημιακή διατριβή, που δημοσιεύθηκε στις 12 Μαΐου από τον Αναζητητή, παρουσιάζει μια διαφορετική εικόνα: σύμφωνα με αυτό το έγγραφο, οι ερευνητές θα είχαν λάβει τριάντα δείγματα που ανήκουν στους έξι εργαζόμενους, όχι δεκατρείς.

1.       Ποιοι ιοί αποθηκεύονται στο Ινστιτούτο Ιολογίας της Γουχάν (Wiv);

Ο αριθμός και η φύση των ιών που αποθηκεύονται από δύο ινστιτούτα της Γουχάν (το Wiv και το CDC) βρίσκονται στο επίκεντρο πολυάριθμων εικασιών που αποκρυσταλλώνονται γύρω από την εξαφάνιση του αρχείου Wiv που περιέχει το ευρετήριο των ιών, που ζουν ή με τη μορφή γενετικής ακολουθίας, αποθηκευμένων σε ψυγεία ή υπολογιστές του ινστιτούτου.

Πότε το αρχείο αποσυντεθηκε; Με το κοσκίνημα μέσω των κινεζικών διακομιστών, η άμεση κολεκτίβα έχει εντοπίσει το επιστημονικό σύστημα εποπτείας αρχείων που λειτουργεί από την Κινεζική Ακαδημία Επιστημών. Το σύστημα υποδεικνύει ότι το εν λόγω αρχείο αποσυνδέθηκε στις 12 Σεπτεμβρίου 2019. Αλλά οι εκδοχές είναι ανάμεικτες. Σε συνέντευξη το Δεκέμβριο από το BBC, ο virologa Shi Zhengli, ένας από τους ηγέτες του wiv, εγγυήθηκε ότι η αποσύνδεση πραγματοποιήθηκε μόνο μετά την έναρξη της επιδημίας, για λόγους ασφαλείας μετά από κυβερνοεπιθέσεις εναντίον του ινστιτούτου.

Όχι μόνο το αρχείο Wiv εξαφανίστηκε, αλλά και το σύντομο άρθρο που περιγράφει τα κύρια χαρακτηριστικά του. Δημοσιεύτηκε το καλοκαίρι του 2019 από το περιοδικό China Science Data (μαζί με πολλά άρθρα που περιγράφουν λεπτομερώς τα διάφορα αρχεία που δημιουργήθηκαν από Κινέζους ερευνητές) καταστέλλεται από τον δείκτη της εφημερίδας. Παραμένει μόνο μία σελίδα που διατηρείται από μια τοποθεσία αποθήκευσης.  Ο μοναδικός κωδικός αναγνώρισης (που σχετίζεται με οποιοδήποτε περιεχόμενο δημοσιεύεται από ένα περιοδικό) οδηγεί σε μια σελίδα φάντασμα. Αυτή η εξαφάνιση προδίδει την επιθυμία να εξαλειφθούν τα στοιχεία της ύπαρξης του διάσημου αρχείου.

Σε μια δήλωση που δημοσιεύθηκε από το Nature τον Νοέμβριο του 2020, Κινέζοι ερευνητές δήλωσαν ότι είχαν πάρει άλλους οκτώ ιούς νυχτερίδας από το ορυχείο Mojiang, εκτός από το Ratg13. Αλλά ακόμα και σε αυτή την περίπτωση οι ανακτημένα πανεπιστημιακές διατριβές εγείρουν σοβαρές αμφιβολίες. Ο ένας από τους δύο, συγκεκριμένα, αναφέρει τουλάχιστον έναν άλλο κορωνοϊό που οι ερευνητές του Wiv δεν θα δημοσιοποιούσαν.

1.      Σε τι εργάζονταν οι ερευνητές του Wiv το 2019;

Μέχρι το τέλος του 2015, το wiv είχε ξεσηκώσει ένα μέρος της επιστημονικής κοινότητας δημοσιεύοντας, μαζί με Αμερικανούς ερευνητές από το Πανεπιστήμιο της Βόρειας Καρολίνας στο Chapel Hill, τα αποτελέσματα μιας αμφιλεγόμενης μελέτης.  Τα πειράματα είχαν διεξαχθεί στις Ηνωμένες Πολιτείες με τη συμμετοχή του Wiv και είχαν οδηγήσει στη δημιουργία ενός χίμαιρα ιού προσαρμοσμένου στα ανθρώπινα κύτταρα και με βάση τον κορωνοϊό μιας νυχτερίδας. Για να ολοκληρώσουν το πείραμα, οι ερευνητές είχαν μολύνει ορισμένα διαγονιδιακά ποντίκια, τροποποιημένα για να εκδηλώνουν τον ίδιο υποδοχέα ACE2 με τους ανθρώπους (την πύλη προς τον ιό στα κύτταρα). Εκείνη την εποχή, τα πειράματα είχαν προκαλέσει έντονη κριτική και ορισμένοι επιστήμονεςείχαν επισημάνει ότι η επέμβαση συνεπαγόταν υψηλό κίνδυνο.

Είναι πιθανό να πραγματοποιήθηκαν παρόμοια πειράματα και εντός του Wiv τους μήνες πριν ξεσπάσει η πανδημία; Ένα επίσημο σημείωμα που διατηρείται σε έναν αποθηκευτικό χώρο περιγράφει λεπτομερώς την έναρξη ενός ερευνητικού προγράμματος το 2018, το οποίο χρηματοδοτήθηκε με περίπου 250 χιλιάδες γουάν (35 χιλιάδες ευρώ) και με στόχο «να μελετηθεί η παθογένεια δύο νέων κορωνοϊών νυχτερίδων, παρόμοιων με τον sars, σε διαγονιδιακά ποντίκια διαδηλωτές ο ανθρώπινος υποδοχέας ACE2». Ένα δεύτερο σημείωμα της κινεζικής κυβέρνησης που βρέθηκε από τον Charles Small, έναν άλλο ανεξάρτητο ερευνητή, υποδηλώνει επίσης ότι τα πειράματα αυτού του τύπου συνεχίστηκαν το 2019 σε τουλάχιστον πέντε άλλους ιούς, αλλά δεν έδωσε περισσότερες λεπτομέρειες.

Είναι πιθανό ορισμένες από τις απαντήσεις σε αυτά τα ερωτήματα να βρίσκονται στις «νωμένες Πολιτείες. Ο Wiv έχει λάβει χρηματοδότηση από τα Εθνικά Ινστιτούτα Υγείας (Nih), τα ομοσπονδιακά χρηματοδοτούμενα κέντρα ιατρικής έρευνας, μέσω μιας ΜΚΟ, της συμμαχίας Ecohealth. Ορισμένοι βουλευτές των ΗΠΑ υποπτεύονται ότι το δημόσιο ίδρυμα έχει χρηματοδοτήσει επικίνδυνα πειράματα που διεξάγονται στη Γουχάν, μακριά από οποιαδήποτε εποπτεία. Το NIH αρνήθηκε αυτό το επιχείρημα. Ωστόσο, σύμφωνα με εμπιστευτικά υπομνήματα που συμβουλεύτηκε το Vanity Fair, μέρος της αμερικανικής κυβέρνησης φαίνεται να φοβάται ότι η εστίαση θα στραφεί στη χρηματοδότηση των ΗΠΑ για τον Wiv. Σε ένα από τα εσωτερικά μηνύματα που επικαλέστηκε το περιοδικό στις 3 Ιουνίου, ένας ανώτερος επικεφαλής του στέιτ ντιπάρτμεντ είπε στους υπαλλήλους του να μην συνεχίσουν την έρευνα για την προέλευση του covid-19, επειδή «θα μπορούσε να ανοίξει Το κουτί της Πανδώρας».