Arthur Brooks, The Atlantic, HΠΑ

Ο πατέρας μου ήταν γενναιόδωρος και ευγενικός άνθρωπος, αλλά συχνά με ζοφερή διάθεση. Μαστιζόταν από προβλήματα μικρά και μεγάλα, από τη μοίρα του κόσμου μέχρι το νερό στο κελάρι.

Θυμάμαι ότι τον είδα πραγματικά ευτυχισμένο μόνο δύο φορές. Το πρώτο, όταν άρχισε να κάνει μια δεύτερη δουλειά ως οδηγός λεωφορείου επειδή ο μισθός του δασκάλου από μόνος του δεν ήταν αρκετός για να καλύψει τις ανάγκες της οικογένειάς μας. Το δεύτερο λίγα χρόνια αργότερα, όταν αποφάσισε να βελτιώσει την καριέρα του, για άλλη μια φορά για χάρη της οικογένειάς μας, παίρνοντας διδακτορικό. Και στις δύο αυτές περιόδους ήταν εξαντλημένος και συγκλονισμένος από την εργασία. Αλλά χαμογέλασε και γέλασε περισσότερο από το συνηθισμένο και φάνηκε να μην ενδιαφέρεται για τις μικρές ενοχλήσεις και τα μεγάλα διλήμματα που κανονικά τον θλίβουν. Θυμήθηκε εκείνες τις στιγμές με πραγματική τρυφερότητα.

Πάντα μου φαινόταν παράδοξο: ήταν λιγότερο χαρούμενος όταν ήταν λιγότερο καταπιεσμένος από τη σκέψη του χρήματος και είχε περισσότερο ελεύθερο χρόνο, και ήταν πιο ευτυχισμένος όταν έκανε περισσότερη προσπάθεια. Αυτό το παράδοξο, ωστόσο, έχει μια εξήγηση και περιέχει ένα μυστικό ευτυχίας για τους πατέρες, τους πιθανούς πατέρες και ακόμη και για όλους τους άλλους.

Οικονομικές και κοινωνικές ανάγκες
Πολλές μελέτες δείχνουν ότι σε πολλές περιοχές του βιομηχανοποιημένου κόσμου οι άνδρες έχουν λιγότερα παιδιά και γίνονται γονείς σε μεγαλύτερη ηλικία, ακόμη περισσότερο απότις γυναίκες. Αυτό ισχύει ιδιαίτερα στην περίπτωση πολύ  μορφωμένων ανδρών.  Δεν υπάρχει αμφιβολία ότι αυτές οι αποφάσεις αντικατοπτρίζουν ταυτόχρονα μια οικονομία που απαιτεί τριτοβάθμια εκπαίδευση και το πολύ υψηλό κόστος της απόκτησής της, τόσο για τους (δυνητικούς) γονείς όσο και για τα (δυνητικά) παιδιά τους.

Αλλά είναι πιθανώς επίσης επειδή σήμερα η καθυστέρηση της στιγμής που γίνεστε γονέας ή η εγκατάλειψη του είναι ένα πιο κοινωνικά αποδεκτό πράγμα από ό, τι στο παρελθόν. Όταν ήμουν μικρός ο πατέρας μου είπε κάποτε τυχαία (εκφράζοντας ένα σχόλιο που με είχε κάνει να αισθάνομαι κάποια νευρικότητα): «Στη δεκαετία του ’60 ποτέ δεν σκέφτηκα ότι θα μπορούσατε να επιλέξετε να μην κάνετε παιδιά». Σήμερα δεν υπάρχει τίποτα ιδιαίτερα περίεργο για έναν άνδρα (ή οποιοδήποτε ενήλικο άτομο) που κάνει μια τέτοια επιλογή.

Μην αντιστέκεστε στο έργο και τις απαλλαγές που συνεπάγεται η πατρότητα

Η πατρότητα, όπως και η μητρότητα, απαιτεί προφανείς θυσίες από οικονομική και κοινωνική άποψη. Από την άποψη της ισορροπίας της ευτυχίας, ωστόσο, τα στοιχεία υπέρ είναι πολύ ισχυρά: γιατί η μέση ανδρική πατρότητα είναι καθαρή από όλα μια μεγάλη πηγή ευημερίας. Σε έρευνα που δημοσιεύθηκε στο περιοδικό Psychological Science το 2012, οι ερευνητές διαπίστωσαν  ότι οι γονείς είναι πιο ευτυχισμένοι, βιώνουν πιο θετικά συναισθήματα και δίνουν περισσότερο νόημα στη ζωή από τους μη γονείς, κάτι που ισχύει ιδιαίτερα στην περίπτωση των πατέρων.

Μια άλλη ομάδα ερευνητών διαπίστωσε το 2001 ότι οι άνδρες που ζουν με μικρά παιδιά (ή που έχουν μεγάλα παιδιά) βιώνουν μεγαλύτερη ικανοποίηση στη ζωή και διατρέχουν μικρότερο κίνδυνο να υποφέρουν από κατάθλιψη από τους άνδρες χωρίς παιδιά ή να ζουν χωρισμένοι από μικρά παιδιά.

Εκτός από το να είναι πιο ευτυχισμένοι, οι άνδρες με παιδιά εργάζονται πολύ περισσότερο από τους άτεκνους άνδρες, αν και ο χρόνος τους τείνει να περιορίζεται από την οικογενειακή ζωή. Σύμφωνα με την έρευνα του 2001, οι άνδρες που ζουν με τα παιδιά τους εργάζονται κατά μέσο όρο 6,6 ώρες περισσότερο την εβδομάδα από εκείνους που δεν έχουν παιδιά και δύο ώρες περισσότερο από εκείνους που δεν ζουν με τα παιδιά τους. Και όμως, ο αντίκτυπος των παιδιών στον ελεύθερο χρόνο δεν φαίνεται να ανησυχεί ιδιαίτερα τους περισσότερους μπαμπάδες: αντίθετα, σύμφωνα με έρευνα του 2016 από το Boston College,  οι χιλιετίες πατέρες είναι πολύ πιο πιθανό να πουν «οι συνθήκες διαβίβασής μου είναι εξαιρετικές» από εκείνους που δεν είναι πατέρες.

Μια εύλογη εξήγηση για αυτά τα συστήματα δεδομένων είναι ότι οι ευτυχισμένοι, σκληρά εργαζόμενοι άνδρες είναι επίσης αυτοί που είναι πιο πιθανό να γίνουν πατέρες. Αλλά νομίζω ότι μια εξίσου αληθοφανής εξήγηση είναι ότι η σκληρή δουλειά για να φροντίσουμε αυτούς που αγαπάμε δημιουργεί ευτυχία. Ένα συμπέρασμα που συνάδει με τα πολλά στοιχεία σχετικά με αυτό που οι ψυχολόγοι αποκαλούν υψηλό του βοηθού, δηλαδή την αίσθηση της ευημερίας που βιώνουμε όταν θυσιάζουμε τους εαυτούς μας για τους άλλους. Σε έρευνα που δημοσιεύθηκε στο περιοδικό Nature Communications, οι ερευνητές έδειξαν ότι οι συμμετέχοντες σε ένα πείραμα δώρων αισθάνθηκαν πολύ πιο ευτυχισμένοι όταν συμπεριφέρθηκαν με αλτρουιστικό τρόπο. Το να θυσιάζεις τον εαυτό σου για τους άλλους-ειδικά αυτούς που αγαπάμε περισσότερο- είναι σαν ένα φυσικό φάρμακο ευτυχίας.

Παραιτήσεις και αναγνώριση
Αυτό θα εξηγούσε το παράδοξο που είδα στον πατέρα μου. Φυσικά, η ευφορία εκείνων που βοηθούν μπορεί να κατακλυστεί όταν οι άνθρωποι αναλαμβάνουν βαρύτερα φορτία από ό, τι μπορούν να αντέξουν. Υπάρχει πολλή βιβλιογραφία σχετικά με τις δυσκολίες που αντιμετωπίζουν τα μέλη της οικογένειας όταν ασχολούνται με αγαπημένους με ειδικές ανάγκες ή περνούν από περιόδους οικονομικών δυσκολιών. Σε κανονικές καταστάσεις, ωστόσο, όταν εγκαταλείπουμε τις ζώνες άνεσής μας όπου φροντίζουμε τους εαυτούς μας και προσπαθούμε αντ ‘αυτού να θέσουμε τους εαυτούς μας στην υπηρεσία των άλλων μπορούμε να βρούμε μεγάλη ευτυχία.

Τρία μαθήματα ευτυχίας προκύπτουν από την έρευνα για την πατρότητα και τη θυσία. Πρώτον, αν θέλεις να γίνεις πατέρας, βάλε στην άκρη τους δισταγμούς. Η ανάλυση δεδομένων θα πρέπει να βοηθήσει στην εξάρθρη του κοινού φόβου ότι η πατρότητα θα έχει καθαρά από όλες τις αρνητικές επιπτώσεις στην ευημερία ενός ανθρώπου. Η ιδέα ότι το να είσαι άτεκνος και ανέμελος είναι πιο ικανοποιητικό είναι κατά μέσο όρο λάθος.  Ο καθένας έχει διαφορετικές εμπειρίες πατρότητας και αυτό εξαρτάται από πολλούς παράγοντες, συμπεριλαμβανομένης της ποιότητας της σχέσης μεταξύ των γονέων. Ωστόσο, επί ίσοις όροις, η πατρότητα είναι μια μεγάλη επένδυση από την άποψη της ευτυχίας.

Δεύτερον, μην αντιστέκεστε στο έργο και την παραίτηση που συνεπάγεται η πατρότητα. Συχνά αισθάνομαι δυσαρέσκεια όταν οι οικογενειακές ευθύνες με απομακρύνουν από τις προσωπικές μου προτεραιότητες, οι οποίες, σε αντίθεση με τον πατέρα μου, συνήθως συνεπάγονται την επιθυμία να δουλέψω περισσότερο. Ωστόσο, η δυσαρέσκεια δεν είναι ένας καλός οδηγός για την ευτυχία και η δέκατη τέταρτη ώρα που περνά στο γραφείο δεν αξίζει την πρώτη ώρα στο σπίτι. Εάν, όπως και εγώ, μερικές φορές εκνευρίζεστε που πρέπει να είστε γονείς, δοκιμάστε τη στρατηγική του «αντίθετου σήματος»: όταν ενοχλείστε από την ιδέα ότι οι οικογενειακές υποχρεώσεις επηρεάζουν τις προσωπικές σας επιθυμίες, πάρτε το ως μήνυμα ότι πρέπει να εστιάσετε περισσότερο, όχι λιγότερο, στην οικογένεια.

Είναι σαφές ότι ορισμένοι άνθρωποι κινδυνεύουν να υπερβάλλουν, θυσιάζοντας τον εαυτό τους πέρα από τα λογικά όρια. Άλλοι πατέρες δεν θυσιάζονται καθόλου για τα μέλη της οικογένειάς τους, ούτε τους κακομεταχειρίζονται. Αλλά αν ένας πατέρας είναι καλός γονιός, αξίζει να ξέρει, το οποίο μας φέρνει στο τρίτο μάθημα: η ευφορία εκείνων που βοηθούν είναι φανταστική, αλλά μπορείτε να κάνετε τον πατέρα σας ακόμα πιο ευτυχισμένο αναγνωρίζοντας τον τρόπο που έθεσε τον εαυτό του στην υπηρεσία της οικογένειάς σας και ευχαριστώντας τον γι ‘αυτό.

Είναι σαφές από πολλές μελέτες ότι η επίδειξη της εκτίμησής σας πιθανότατα θα βοηθήσει στη βελτίωση της σχέσης σας και θα σας κάνει πιο ευτυχισμένους.  Ίσως έχετε το είδος του μπαμπά που δεν εκτιμά αυτό το είδος αναγνώρισης – «Τι στο διάολο νομίζατε ότι θα έκανα, θα σας αφήσω να λιμοκτονήσεις;» Μην ανησυχείτε. Ευχαριστώ θα εξακολουθεί να καταγράφεται και θα σας βοηθήσει και τους δύο.

Όλες αυτές οι συμβουλές προσφέρουν έναν οδηγό για την πατρότητα, αλλά δεν λέγεται ότι θα το κάνουν ευκολότερο.