Katherine J.Wu The Atlantic ΗΠΑ

Ο Covid-19 βρίσκεται σε φάση έντονης αυτοανάρρωσης. Από τότε που εισήλθε στον ανθρώπινο πληθυσμό, ο sars-cov-2 έχει κατακερματιστεί σε εκατοντάδες στελέχη, μερικά από τα οποία έκτοτε έχουν παραγάγει νέες ταχέως εξαπλωθείς παραλλαγές. Μια πιο μολυσματική έκδοση του κορωνοϊού (με τη μετάβαση από D614 σε G614) εμφανίστηκε την περασμένη άνοιξη, πριν δώσει τη θέση της στην εξαιρετικά μεταδοτική παραλλαγή άλφα (b.1.1.7). Τώρα η έκδοση δέλτα (b.1.617.2), ενδεχομένως η πιο μεταδοτική μέχρι σήμερα, είναι έτοιμη να λάβει παγκόσμια υπεροχή.

Χρονολογικά, ο ιός γίνεται όλο και καλύτερος στην επίτευξη του πρωταρχικού του στόχου: να μας μολύνει. Και οι ειδικοί φοβούνται ότι θα χρειαστεί λίγος καιρός μέχρι το μεταδοτικό δυναμικό του να φτάσει στη μέγιστη ισχύ. «Ένας ιός θα προσπαθεί πάντα να αυξήσει τη μεταδοτικότητά του, αν μπορεί», μου είπε η Jemma Geoghegan, εξελικτική ιολόγος στο Πανεπιστήμιο του Otago.

Από άλλες απόψεις, ωστόσο, είναι πολύ πιο δύσκολο να γίνουν προβλέψεις και ακόμη και να εξαχθούν αρχικά συμπεράσματα. Οι ερευνητές εξακολουθούν να μην γνωρίζουν καλά τη λοιμώδη νόσο των παραλλαγών, ένα μέτρο που θα μας επέτρεπε να γνωρίζουμε ποιες είναι αυτές που προκαλούν περισσότερες ή σοβαρότερες μορφές ασθένειας. Και ενώ είναι αλήθεια ότι ο βαθμός μεταδοτικότητας ενός ιού μπορεί μερικές φορές να αυξήσει την τάση του να σκοτώνει, τα δύο πράγματα δεν σχετίζονται καθόλου: τα μελλοντικά στελέχη του κορωνοϊού θα μπορούσαν να είναι πιο θανατηφόρα, λιγότερο θανατηφόρα ή κανένα από τα δύο. Συνεχίζουμε να προσπαθούμε να κατατάξουμε συγκεκριμένες παραλλαγές ως «πιο επικίνδυνες», «πιο θανατηφόρες» ή «πιο προβληματικές», αλλά η ιογενής εξέλιξη είναι ένα χάος που εκφοβίζει και συγχέει: μια πολύπλοκη πλοκή που πρέπει να παρατηρηθεί σε πραγματικό χρόνο. «Δεν μπορούμε να εφησυχάζουμε και να πούμε στους εαυτούς μας ότι δεν θα υπάρξουν άλλες μεταλλάξεις», μου είπε ο Ακίκο Ιβασάκι, ιολόγος και ανοσολόγος στο Γέιλ.

Βιολογική ιδιοτροπία

 Όσο ο ιός έχει ανθρώπους που τον φιλοξενούν για να μολύνουν,
θα συνεχίσει να αλλάζει μορφή και με τρόπους που δεν μπορούμε να προβλέψουμε πλήρως. Αυτό το βιολογικό καπρίτσιο καθιστά δυσκολότερη την πρόβλεψη των επόμενων εμποδίων της πανδημίας και την αξιολόγηση των κινδύνων που θα υπάρξουν μπροστά μας. Αλλά ο ρόλος μας σε αυτήν την έκθεση είναι επίσης σημαντικός: το τι μπορεί να κάνει ο ιός εξαρτάται επίσης σε μεγάλο βαθμό από εμάς, πράγμα που σημαίνει ότι αυτό ισχύει και για την εξέλιξή του.

Ο κύριος στόχος του covid-19 είναι να έρθει πιο κοντά μας. Η βιολογική του επιταγή είναι να χωρέσει σε έναν κατάλληλο ιδιοκτήτη, να αναπαραχθεί και να διασκορπιστεί και στη συνέχεια να ξεκινήσει ξανά τη διαδικασία αλλού. Τον τελευταίο ενάμιση χρόνο, ο covid-19 έχει φτάσει σε περισσότερους από 180 εκατομμύρια ανθρώπους και δεν έχει ακόμη χορτάσει. «Η εξελικτική ώθηση ενός ιού είναι η μεταδοτικότητα», μου είπε ο Iwasaki. Κάθε αλλαγή που κάνει τη μετάδοσή του ταχύτερη θα την βοηθήσει να ευδοκιμήσει, όπως ένα ταχέως αναπτυσσόμενο ζιζανιόφυτο που εξαπλώνεται σε έναν νέο κήπο.

Κανένα στοιχείο μέχρι στιγμής δεν δείχνει ότι ο κορωνοϊός εξελίσσεται συστηματικά για να γίνει πιο κακοήθης

Οι μεταλλάξεις που συμβαίνουν στο γονιδίωμα του SARS-CoV-2 είναι σε μεγάλο βαθμό άσχετες, ακόμη και επιβλαβείς για την εκστρατεία διάδοσης του ιού. Από καιρό σε καιρό, ωστόσο, ένας ιός συναντά ένα μικρό πλεονέκτημα. Όλα τα πράγματα είναι ίσα, η παραλλαγή θα είναι πιο προσανατολισμένη από τις άλλες και μπορεί να τα υπερβεί. Οι επιδημιολόγοι που δειγματοληπτικοί πάσχοντες θα δουν μια αύξηση των ανθρώπων που έχουν μολυνθεί από μια συγκεκριμένη έκδοση του ιού, πολύ μεγάλο ποσοστό και πολύ ξαφνικό για να είναι απλά τυχαίο. Μια παρόμοια αιχμή πρότεινε στους αξιωματούχους δημόσιας υγείας την παρουσία της παραλλαγής άλφα λίγο πριν εκραγεί σε όλο τον κόσμο. «Πήγε από το μηδέν σε χίλια σε χρόνο μηδέν», μου είπε ο Joseph Fauver, γονιδιωματικός επιδημιολόγος στο Πανεπιστήμιο yale. Η παραλλαγή δέλτα φαίνεται τώρα να ακολουθεί τα βήματα των προκατόχων της. Πρώτα χτύπησε την Ινδία και το Ηνωμένο Βασίλειο, εκδίωξη λιγότερο μεταδοτικών παραλλαγών, και στη συνέχεια εξαπλώθηκε σε όλο τον κόσμο.

Είναι λιγότερο σαφές πώς οι παραλλαγές άλφα και δέλτα έκαναν πραγματικά την ανάβαση αστραπής τους: sars-cov-2 έχει πιθανώς βρει διάφορους τρόπους για να εξαπλωθεί αποτελεσματικότερα μεταξύ εκείνων που το φιλοξενούν. Ορισμένες μεταλλάξεις μπορεί να βοήθησαν την άλφα  κόλλα πιο εύκολα έξω από τα κύτταρα . Άλλοι μπορεί να έχουν αυξήσει την ικανότητα του δέλτα να συσσωρεύεται στην αναπνευστική οδό, το φυσικό σημείο εξόδου του ιού. Άλλες γενετικές αλλαγές θα μπορούσαν επίσης να κάνουν συγκεκριμένες παραλλαγές πιο ανθεκτικές, ίσως επιτρέποντάς τους να παραμείνουν στη μύτη, καθιστώντας τους οικοδεσπότες μεταδοτικούς για μεγαλύτερο χρονικό διάστημα.

Ένας αποτελεσματικός ιός

Αυτές οι διαφορετικές δυνατότητες μπορούν να διερευνηθούν ξεχωριστά σε πειράματα που διεξάγονται σε εργαστηριακά κύτταρα και ζώα, αλλά όλα συγκλίνουν σε μια αρχή, η Angela Rasmussen, ιολόγος στον Οργανισμό Εμβολίων και Λοιμωδών Νόσων στο Saskatchewan του Καναδά, μου είπε: «Αυτό που εξετάζουμε είναι ένας όλο και πιο αποτελεσματικός ιός στη δημιουργία άλλων ιών». Εάν ξοδεύετε αρκετό χρόνο σε ένα άτομο που τους καλωσορίζει, μπορείτε να περιμένετε ότι οι περισσότεροι ιοί θα γίνουν πιο μεταδοτικοί. Ο κορωνοϊός πιθανότατα δεν αποτελεί εξαίρεση.

Ένας πιο μεταδοτικός ιός θα μπορούσε, εκ πρώτης όψεως, να μοιάζει με έναν πιο θανατηφόρο ιό: οι ενισχυμένες δυνατότητες εισβολής του θα μπορούσαν να του επιτρέψουν να προσκολληθεί πιο έντονα στο άτομο υποδοχής, φτάνοντας σε επίπεδα αρκετά υψηλά για να συντρίψει το σώμα. «Σε αυτή την περίπτωση, η μεταδοτικότητα και η λοιμογόνος δράση θα μπορούσαν να αυξηθούν χέρι με χέρι», μου είπε ο Paul Turner, ιολόγος και εξελικτικός βιολόγος στο Yale: μια απλή και σαφής ερώτηση. Μερικοί ερευνητές έχουν υποθέσει ότι αυτή θα μπορούσε να είναι η λογική πίσω από τις παραλλαγές άλφα και δέλτα,και οι δύο συνδέονται με τηναύξηση των εισαγωγών.   

Αλλά αυτά τα μοντέλα δεν έχουν ακόμη επιβεβαιωθεί οριστικά, δήλωσε ο Τέρνερ, και κανένα στοιχείο μέχρι στιγμής δεν δείχνει ότι ο κορωνοϊός εξελίσσεται συστηματικά για να γίνει πιο κακοήθης. Οι ιοί είναι μικροσκοπικές οντότητες που διψούν για εξάπλωση, όχι σφαγές. Τα βάσανα των ανθρώπων που τους φιλοξενούν δεν είναι θεμελιώδη για την επιβίωσή τους. Εάν εμφανιστεί αύξηση της λοιμογόνου ζωής, συχνά οφείλεται σε παρεπόμενα παράπλευρα απώλεια της αύξησης της μεταδοτικότητας.

Ο Covid-19 θα φαίνεται διαφορετικός στο μέλλον. Αλλά η σχέση μας με τον ιό δεν θα εξαρτηθεί μόνο από το γενετικό του περιτύλιγμα.

Η πορεία προς τη μεταδοτικότητα δεν φέρνει πάντα μαζί της μεγαλύτερη λοιμογόνο δράση. Αποδείχθηκε ότι πολλοί άνθρωποι μεταφέρουν σιωπηλά ποσότητες sars-cov-2 στους αεραγωγούς τους, χωρίς να αρρωσταίνουν. Μερικές φορές, τα δύο χαρακτηριστικά μπορούν επίσης να συγκρουστούν, αναγκάζοντας τους ιούς να γίνουν λιγότερο ισχυροί με την πάροδο του χρόνου υπέρ της ταχύτερης εξάπλωσης. Ο πολύ λοιμώδης ιός μυξώματος, ένα παθογόνο που εισήχθη σκόπιμα στα αυστραλιανά κουνέλια στη δεκαετία του 1950 για σκοπούς βιοελέγχου, για παράδειγμα, φαίνεται να έχει γίνει λιγότερο θανατηφόρος με την πάροδο του χρόνου. Αντί να σκοτώνει κουνέλια αμέσως, άρχισε να παρατείνει την ασθένεια των σωμάτων που τον καλωσορίζουν – και κατ ‘επέκταση, το δικό του μολυσματικό παράθυρο.

Αλλά το μυξώματα είναι περισσότερο η εξαίρεση παρά ο κανόνας. Οι πιο θανατηφόροι ή πιο εξουθενωτικοί ιοί όπως ο Έμπολα και ο δάγκειος πυρετός, επεσήμανε ο Φάουβερ, δεν φαίνεται να επιβραδύνονται με την πάροδο του χρόνου και έχουν εξαπλωθεί αρκετά εύκολα. Ο Sars-Cov-2 μπορεί να έχει πολύ λίγο λόγο να μετριάσει τη δύναμή του, καθώς το μεγαλύτερο μέρος της μετάδοσής του συμβαίνει πριν εμφανιστούν σοβαρά συμπτώματα: «Δεν σκοτώνει ανθρώπους πριν μπορέσουν να το μεταδώσουν σε κάποιον άλλο», μου είπε ο Rasmussen. Εάν οι μοίρες της λοιμογόνου και sars-cov-2 μετάδοσης δεν συνδέονται στενά, «δεν μπορούν να γίνουν υπεύθυνες προβλέψεις για το πώς θα αλλάξει η λοιμογόνος δράση στο εγγύς μέλλον», λέει ο Brandon Ogbunu, εξελικτικός και υπολογιστικός βιολόγος στο Γέιλ.

Μια σκοτεινή έννοια
Άλφα και δέλτα παραλλαγές μπορεί ακόμα να είναι πιο τρομεροί εχθροί από άλλες παραλλαγές. Εάν παράγουν περισσότερες ασθένειες, νοσηλείες και θανάτους, αυτές οι τάσεις είναι σαφώς άξιες προσοχής. Αλλά η σύνδεσή τους με βεβαιότητα με συγκεκριμένα ιογενή χαρακτηριστικά ή μεταλλάξεις είναι δύσκολη, εν μέρει επειδή η ίδια η λοιμώδης νόσος είναι μια σκοτεινή έννοια. «Είναι μια αρκετά αποτυχημένη λέξη», μου είπε ο Ογκμπούνου. Θα πρέπει να εκφράζει τη βλάβη που προκαλείται σε έναν ξενιστή από ένα παθογόνο. Αλλά η ζημιά είναι υποκειμενική και εξαρτάται τουλάχιστον τόσο από τον ξενιστή όσο και από τον ιό. Εάν η μέτρηση της μεταδοτικότητας μπορεί απλά να σημαίνει ότι αναρωτιέστε αν υπάρχει μια παραλλαγή και σε ποιο βαθμό, η ανάλυση της λοιμογόνου δύναμής της είναι μια πιο ποιοτική αναζήτηση για το πώς αλληλεπιδρούν οι ιοί και τα σώματα, σε διάφορα περιβάλλοντα. Εάν οι παραλλαγές είναι ιόντα, η λοιμώδης νόσος μετρά πόσο επιβλαβείς είναι και η απόκριση μπορεί να επηρεαστεί σε μεγάλο βαθμό από τη λεπτότητα των φυτών κήπου που πνίγουν αυτά τα ιόντα.

Οι εισαγωγές και οι θάνατοι, οι οποίοι είναι από τους καλύτερους δείκτες για τη μέτρηση της λοιμογόνου νόσου στον πραγματικό κόσμο, από μόνες τους μπορούν να παρέχουν δεδομένα σύνθετης χρήσης, λέει ο Müge Çevik,ιολόγος και ειδικός μολυσματικών ασθενειών στο Πανεπιστήμιο του St. Andrews στο Ηνωμένο Βασίλειο. Δεν έχουν όλα τα μέρη τα ίδια πρότυπα φροντίδας ή την ίδια πρόσβαση σε θεραπείες. Οι πάσχοντες θα μπορούσαν να νοσηλευτούν λόγω μιας πιο σοβαρής μορφής του ιού. Ή λόγω παραγόντων κινδύνου που τους έκαναν πιο ευάλωτους, για παράδειγμα.

Η ανοσία sars-cov-2 έχει επίσης αναπτυχθεί με την πάροδο του χρόνου, γεγονός που συγχέει περαιτέρω την αξιολόγηση ευπάθειας. Και πολλές από τις δυσκολίες που προκαλούνται από τον covid-19 παραμένουν έξω από τα τείχη των νοσοκομείων. Η δυσκολία σύγκρισης διαφορετικών πληθυσμών μπορεί να είναι εν μέρει ένας λόγος για τον οποίο αρκετές μελέτες που εξετάζουν τη σοβαρότητα της  παραλλαγής έχουν μερικές φορές αποφέρει αντικρουόμενα  αποτελέσματα.  Η ραγδαία αύξηση των κρουσμάτων είναι μερικές φορές μια διαδικασία αυτοτροφίας: όταν πολλοί άνθρωποι αρρωσταίνουν ξαφνικά – ίσως επειδή έχει προκύψει μια πιο μεταδοτική παραλλαγή – η ιατρική υποδομή κατακλύζεται και περισσότεροι άνθρωποι μπορεί να πεθάνουν, ακόμη και αν ο ίδιος ο ιός δεν είναι πλέον ισχυρός.

«Η επιδημιολογία είναι ένα τόσο ζωντανό πεδίο, που είναι πολύ δύσκολο να καθιερωθεί», μου είπε ο Vineet Menachery, ιολόγος του Πανεπιστημίου του Τέξας για τον κορωνοϊό (οι ερευνητές συμφωνούν τώρα γενικά ότι η παραλλαγή άλφα είναι πιο θανατηφόρα από άλλες παραλλαγές. Τα δεδομένα σχετικά με την παραλλαγή δέλτα είναι λιγότερο βέβαιο).

Αυτό δίνει στους ερευνητές το βάρος της σχολαστικής καταλογογράφησης όχι μόνο των παραλλαγών που μας μολύνουν, αλλά και των χαρακτηριστικών των ανθρώπων που πλήττονται περισσότερο, λέει η Ρεμπέκα Χόντσε, ιολόγος στο ερευνητικό νοσοκομείο παίδων St. Jude. «Είναι μια δυναμική που περιλαμβάνει τρεις παράγοντες: το άτομο (που φιλοξενεί τον ιό), τον παράγοντα (ιό) και το περιβάλλον: κανένας από τους τρεις δεν μπορεί να αγνοηθεί».

Μια κοινή επιρροή;
Ο Covid-19 θα φαίνεται αναπόφευκτα διαφορετικός στο μέλλον. Αλλά η σχέση μας με τον ιό δεν θα εξαρτηθεί μόνο από το γενετικό του peripezie: μπορούμε να περιμένουμε ότι οι ανοσοποιητικές άμυνες που εκτινάσσουμε κατά του SARS-Cov-2 θα διαμορφώσουν την εξελικτική του πορεία.

Με τα εμβόλια να αυξάνονται σε πολλά μέρη του κόσμου και λιγότερους ανθρώπους να μολύνουν, ο ιός αρχίζει να αντιμετωπίζει εμπόδια και σιγά-σιγά κλείνει. «Εμβολιάζοντας, κάνουμε την εμφάνιση νέων παραλλαγών λιγότερο πιθανή», μου είπε ο Çevik. Στο τέλος, με την προοδευτική ενίσχυση της συλλογικής μας άμυνας, ο sars-cov-2 θα μπορούσε να γίνει μια ενόχληση όχι χειρότερη από μια κοινή γρίπη του κορωνοϊού,η οποία προκαλεί μόνο φευγαλέα και άσχετα συμπτώματα στους περισσότερους ανθρώπους, των οποίων τα σώματα έχουν ήδη γνωρίσει κάποια εκδοχή αυτού του παθογόνου παράγοντα, μου είπε η Jennie Lavine, επιδημιολόγος και ιολόγος στο πανεπιστήμιο Emory. Αυτό, φυσικά, καθιστά ακόμη πιο σημαντική τη δίκαιη πρόσβαση στα εμβόλια, διότι σημαίνει ότι δεν προκύπτουν νέα σημεία μετάλλαξης σε απροστάτευτα μέρη.

Αφέθηκε στο δικό του, ο ιός θα μπορούσε υποθετικά επίσης να τιθασεύσει τον εαυτό του. Αλλά μπορεί να μην έχει κανένα κίνητρο να το κάνει. «Το να βασίζεσαι στον ιό να γίνει λιγότερο λοιμώδης από μόνο του είναι ένα κακό στοίχημα», όπως το να περιμένεις από έναν εχθρό να υποβαθμίσει την επίθεσή του, μου είπε ο Iwasaki του Γέιλ. Η καλύτερη κίνηση είναι να διπλασιάσουμε την άμυνά μας: το εργαλείο που ήδη γνωρίζουμε καλύτερα.

Υπάρχει ένα περίεργο σημείο που πρέπει να επισημανθεί στην εκστρατεία εμβολιασμού. Εάν οι εμβολιασμοί δεν είναι από μόνοι τους η αιτία των μεταλλάξεων sars-cov-2, η ανοσία που παρέχουν μπορεί να ωθήσει τον ιό σε νέες τροχιές που πρέπει να συνεχίσουμε να παρακολουθούμε. Ένα αναποτελεσματικό εμβόλιο που αναπτύχθηκε για να εμποδίσει τη νόσο του Marek στα κοτόπουλα έχει δημιουργήσει σε έναν ιό μεγαλύτερη μεταδοτικότητα και λοιμώδη νόσο, καθιστώντας τον παθογόνο παράγοντα πιο επικίνδυνο για τα μη εμβολιασμένα πουλιά (δεν υπάρχουν ενδείξεις ότι αυτό συμβαίνει με τον sars-cov-2 και το οπλοστάσιό μας εξαιρετικών εμβολίων, αλλά ο ιός θα συνεχίσει να αποτελεί ιδιαίτερα μεγάλη απειλή για όσους δεν έχουν ανοσία). Η πίεση των εμβολίων θα μπορούσε επίσης να αυξήσει την εξάπλωση των παραλλαγών που είναι πιο ικανές να αποφύγουν την άμυνά μας και, ίσως, να αποκρούσουν ορισμένες από τις επιθέσεις μας. Μια χούφτα παραλλαγές, συμπεριλαμβανομένου του δέλτα, έχουν ήδη αποδείξει την ικανότητα να αποφεύγουν ορισμένα αντισώματα.  Ένα άλλο χαρακτηριστικό, μου είπε ο Çevik, που επιτρέπει στον ιό να εισέλθει στον ξενιστή του πιο εύκολα.

Τα επόμενα χρόνια πιθανότατα θα πρέπει να πειραματιζόμαστε και να τροποποιούμε τις συνταγές των εμβολίων μας, για να συμβαδίζουμε με έναν ταχέως μεταβαλλόμενο ιό. Αλλά κάθε εμβόλιο που ξεκινάμε μπορεί ενδεχομένως να εμποδίσει μια πιθανή νέα πορεία του ιού. Τα ιογενή γονιδιώματα δεν είναι απείρως μεταβλητά: μπορούν να τροποποιήσουν μόνο το πηγαίο υλικό που τους έχει δοθεί και δεν μπορούν να κάνουν ορισμένες αλλαγές χωρίς να αποδυναμώσουν την πολύτιμη ικανότητά τους να εξαπλώνονται. Με την πάροδο του χρόνου, ίσως μπορέσουμε να χρησιμοποιήσουμε τους εμβολιασμούς στρατηγικά, για να ωθήσουμε τον sars-cov-2 σε πιο προβλέψιμες εξελικτικές οδούς, ο Τέρνερ μου είπε, «Έτσι παίρνουμε τον έλεγχο της κατάστασης». Εάν πρόκειται να ζήσουμε με αυτόν τον ιό – όπως είναι απολύτως απαραίτητο – τότε τα εμβόλια είναι το κλειδί μας για την οικοδόμηση μιας βιώσιμης σχέσης, μια σχέση στην οποία βαρεθήκαμε να παίρνουμε εκδίκηση. Μπορούμε να κάνουμε την εξέλιξη του ιού να αντιδράσει σε εμάς, και όχι το αντίστροφο.