Jessica Hamzelou New Scientist Ην. Βασίλειο

Τα τελευταία δύο χρόνια μάθαμε ότι ο covid-19 μπορεί να έχει σοβαρές επιπτώσεις στον εγκέφαλο, τόσο βραχυπρόθεσμα όσο και μακροπρόθεσμα.

Σήμερα, οι επιστήμονες αρχίζουν να έχουν μια σαφέστερη εικόνα για το πώς ο κορωνοϊός θα μπορούσε να προκαλέσει μια σειρά διαταραχών που περιλαμβάνουν γνωστική ομίχλη, κατάθλιψη, σύγχυση και ακόμη και εγκεφαλικό επεισόδιο. Τα πιο πρόσφατα ευρήματα δείχνουν ότι ο ιός σπάνια μολύνει άμεσα τα εγκεφαλικά κύτταρα, ενώ βλάπτει έμμεσα τον εγκέφαλο προκαλώντας θρόμβους αίματος ή διεγείροντας μια επιβλαβή ανοσολογική απόκριση.

Σύμφωνα με τις τελευταίες έρευνες, τα ενθαρρυντικά νέα είναι ότι πολλές από αυτές τις επικίνδυνες εγκεφαλικές αλλοιώσεις είναι πιθανόν αναστρέψιμες.

Συνεχής ταλαιπωρία

 Από την αρχή της πανδημίας, έχει προκύψει ότι σοβαρές περιπτώσεις covid-19 θα μπορούσαν να οδηγήσουν σε εγκεφαλικό επεισόδιο, σύγχυση και μυϊκή αδυναμία. Εκτιμάται ότι, στα αρχικά στάδια της μόλυνσης, περίπου ένας στους τέσσερις ανθρώπους βιώνουν μια μορφή κατάθλιψης και ένας στους οκτώ μια μορφή άγχους. Μακροπρόθεσμα, ωστόσο, το τίμημα που πρέπει να πληρώσει σε νευρολογικό και διανοητικό επίπεδο θα μπορούσε να είναι ακόμη υψηλότερο: μια ανάλυση των ιατρικών αρχείων περισσότερων από 230 χιλιάδων ασθενών που ανάρρωσαν από covid έδειξε ότι περισσότερο ή λιγότερο το ένα τρίτο των ασθενών συνέχισαν να αναφέρουν νευρολογικές ή ψυχιατρικές διαταραχές έως και έξι μήνες μετά τη μόλυνση από τον ιό.

Σε μια έρευνα που διεξήχθη στις Ηνωμένες Πολιτείες για σχεδόν χίλιους ανθρώπους με μακροχρόνια συμπτώματα covid, το 47 τοις εκατό των ερωτηθέντων ανέφεραν ότι υποφέρουν συνεχώς από γνωστική ομίχλη, δυσκολία συγκέντρωσης ή απώλεια μνήμης.

Αρκετές μελέτες που διεξήχθησαν σε αυτοψίες ανθρώπων που πέθαναν ως αποτέλεσμα του covid έχουν εντοπίσει ίχνη του ιού ή ιογενείς πρωτεΐνες στον εγκέφαλο

Δεν είναι ασυνήθιστο για μια ιογενή λοίμωξη να έχει επιπτώσεις στον εγκέφαλο: έχει παρατηρηθεί με τον ιό Zika, με πολιομυελίτιδα, με ιλαρά και με τη γρίπη. Αλλά το ποσοστό των επίμονων συμπτωμάτων, όπως οι ψυχικές διαταραχές ή το άγχος, φαίνεται να είναι υψηλότερο σε εκείνους που έχουν προσβληθεί από covid-19 από ό, τι, για παράδειγμα, η γρίπη.

Μερικοί νευροεπιστήμονες έχουν υποθέσει ότι θα μπορούσε να είναι ο ίδιος ο ιός που προκαλεί αυτά τα συμπτώματα με την επίθεση των εγκεφαλικών κυττάρων, κάτι που άλλοι ιοί, όπως ο ΙΌς HIV και αυτός που είναι υπεύθυνος για τον έρπητα, είναι επίσης σε θέση να κάνουν. Αλλά η εικόνα που προκύπτει, υποστηρίζει η Serena Spudich του Πανεπιστημίου Yale, υποδηλώνει ότι αν και ο κορωνοϊός μπορεί να διεισδύσει στον εγκέφαλο δεν φαίνεται να αναπαράγει μέσα του ή να βλάπτει άμεσα τον ιστό του.

Αρκετές μελέτες που διεξήχθησαν σε αυτοψίες ανθρώπων που πέθαναν ως αποτέλεσμα του covid έχουν εντοπίσει ίχνη του ιού ή ιογενείς πρωτεΐνες στον εγκέφαλο. Αλλά αν ο ιός είχε αναπαραχθεί στον εγκεφαλικό ιστό, επισημαίνει ο Spudich, θα έπρεπε να υπήρχαν συστάδες μολυσμένων κυττάρων, τα οποία απουσίαζαν.

Επιπλέον, τα μολυσμένα κύτταρα περιβάλλονται συνήθως από κύτταρα του ανοσοποιητικού συστήματος, και ακόμη και αυτά δεν έχουν βρεθεί στον εγκέφαλο των ασθενών, συνεχίζει ο Spudich, ο οποίος, μαζί με την Avindra Nath του Εθνικού Ινστιτούτου Νευρολογικών Διαταραχών και Εγκεφαλικού Επεισοδίου (μια αμερικανική εγκατάσταση που διεξάγει έρευνα για διαταραχές του εγκεφάλου και του νευρικού συστήματος), έχει συλλέξει μερικά από τα πιο πρόσφατα ευρήματα.

Μια έκπληξη

 Ο ιός υπήρχε στο υγρό που περιβάλει τον εγκέφαλο και το νωτιαίο μυελό, αλλά αυτό είναι ένα σπάνιο περιστατικό. «Από τις εκατοντάδες και εκατοντάδες δημοσιευμένες μελέτες, λιγότερο από το 3 τοις εκατό υπογράμμισε την παρουσία κορωνοϊού στο εγκεφαλονωτιαίο υγρό ασθενών με οξείες περιπτώσεις covid-19», επιβεβαιώνει ο Spudich. «Και ήταν έκπληξη.»

Δύο άλλοι παράγοντες φαίνεται να διαδραματίζουν σημαντικό ρόλο. Το ένα είναι η επίδραση στα αιμοφόρα αγγεία. Αρκετές μελέτες έχουν εντοπίσει μη φυσιολογικό θρόμβο σε άτομα που έχουν υποφέρει από covid-19 σε σοβαρή μορφή και αυτά τα θρόμβοι θα μπορούσαν να προκαλέσουν εγκεφαλικά επεισόδια. Οι νεκροψίες σε εκείνους που πέθαναν ως αποτέλεσμα της νόσου βρήκαν βλάβη στα αιμοφόρα αγγεία στον εγκέφαλο: τα τοιχώματα των αγγείων λεπταίνουν και τα ίδια τα αγγεία φαίνεται να απελευθερώνουν πρωτεΐνες που θα μπορούσαν να προκαλέσουν ανοσολογική απόκριση.

Ακριβώς αυτός ο δεύτερος παράγοντας, η ανοσολογική απόκριση με την παραγωγή αντισωμάτων, θα μπορούσε να είναι μεταξύ των κύριων αιτιών νευρολογικών και ψυχικών διαταραχών, συμπεριλαμβανομένων εκείνων που συνεχίζονται για μήνες μετά τη μόλυνση.

Εξετάζοντας δείγματα εγκεφαλονωτιαίου υγρού που λαμβάνονται από άτομα με covid-19, οι ερευνητές βρήκαν μεταλλάξεις στα κύτταρα του ανοσοποιητικού συστήματος και φαίνεται ότι μερικά από αυτά παράγουν μεγαλύτερο αριθμό χημικών ουσιών που θα μπορούσαν να αποδειχθούν τοξικές για ορισμένα εγκεφαλικά κύτταρα. Οι αυτοψίες, από την άλλη πλευρά, έχουν εντοπίσει σε όλο τον εγκέφαλο μια μεγαλύτερη δραστηριότητα μικρογλίας, υπεύθυνη για την ανοσολογική άμυνα του κεντρικού νευρικού συστήματος.

Δεν είναι ακόμη σαφές εάν συμβαίνει κάτι παρόμοιο στον εγκέφαλο εκείνων που έχουν αρρωστήσει σε ήπια μορφή και μπορεί ακόμα να υποφέρουν από μακρά covid. «Οι άνθρωποι που πέρασαν την ανάρρωσή τους στο σπίτι», λέει ο Spudich, «εμφάνισαν ήπιες μορφές covid-19 και ανάρρωσαν, αλλά αργότερα συνειδητοποίησαν ότι είχαν δυσκολία συγκέντρωσης και προβλήματα μνήμης, πάσχιζαν να εργαστούν και υπέφεραν από σοβαρές διαταραχές της διάθεσης όπως το άγχος και η κατάθλιψη». Η ίδια έχει ασχοληθεί με παρόμοιες υποθέσεις. «Αυτοί οι άνθρωποι ξαφνικά ανέπτυξαν μορφές παραληρήματος, παράνοιας, βίαιης συμπεριφοράς… πραγματικά τρομερά συμπτώματα», λέει. Ένας ασθενής δεν ανταποκρίθηκε σε αντιψυχωσικά φάρμακα, οπότε η ομάδα του Spudich του προσέφερε μια θεραπεία σχεδιασμένη για να επιβραδύνει το ανοσοποιητικό σύστημα, καταγράφοντας κάποια επιτυχία. Όταν εξέτασαν στη συνέχεια το εγκεφαλονωτιαίο υγρό του ασθενούς, οι ειδικοί βρήκαν αντισώματα που μπορεί να επιτέθηκαν στον εγκεφαλικό ιστό.

Οι μηχανισμοί των ανοσολογικών αποκρίσεων

Εναλλακτικά αυτό είναι απλά μια περίπτωση και τα συμπτώματα του μακροχρόνιου covid μπορεί να διαφέρουν σημαντικά από άτομο σε άτομο. Είναι επίσης δύσκολο να προσδιοριστεί με βεβαιότητα ποια από αυτά τα συμπτώματα προκαλούνται από την covid-19 και ποια είναι τυχαία μετά τη μόλυνση, αλλά τα στοιχεία που συλλέγονται δείχνουν ότι οι μόνιμες αλλαγές στην ανοσολογική απόκριση είναι πιο συχνές μετά την covid-19 από ό, τι μετά από άλλες ασθένειες όπως η γρίπη.

Το επόμενο βήμα είναι να κατανοήσουμε τους μηχανισμούς των ανοσολογικών αποκρίσεων. Η Michelle Monje και οι συνάδελφοί της στο Πανεπιστήμιο του Στάνφορντ στην Καλιφόρνια έχουν σημειώσει πρόοδο. Ως νευρο-ογκολόγος, Monje παρατήρησε ομοιότητες μεταξύ της γνωστικής ομίχλης από μακρά covid και της σκέψης και διαταραχές μνήμης που προκαλούνται από χημειοθεραπεία κατά του καρκίνου.

Προηγούμενες έρευνες έχουν δείξει ότι τα συμπτώματα μετά από θεραπείες καρκίνου φαίνεται να οφείλονται στην ανοσολογική αντίδραση που προκαλείται από τα φάρμακα, με την απελευθέρωση χημικών ουσιών που προκαλούν φλεγμονή και βλάπτουν τα εγκεφαλικά κύτταρα. Τα μικρογλία παρουσιάζουν φλεγμονή, ιδιαίτερα στη λευκή ύλη (που αποτελείται από νευρικές ίνες που ενώνουν τον εγκέφαλο με τον νωτιαίο μυελό), επηρεάζοντας τη συμπεριφορά άλλων εγκεφαλικών κυττάρων. Ως αποτέλεσμα, η μυελίνη (μια ουσία με μονωτική και προστατευτική λειτουργία) γύρω από τους νευρώνες μειώνεται, άλλα εγκεφαλικά κύτταρα καταστρέφονται και ο αριθμός των νέων νευρώνων που παράγονται είναι χαμηλότερος.

Για να κατανοήσουν αν συμβαίνει κάτι παρόμοιο και σε άτομα που έχουν προσβληθεί από μακροχρόνιο covid, ο Monje και οι συνεργάτες του διεξήγαγαν μελέτες σε ποντίκια, τα οποία έχουν μολυνθεί από τον κορωνοϊό αλλά μόνο στην αναπνευστική οδό, επειδή ο ιός δεν είναι σε θέση να επηρεάσει άμεσα τα εγκεφαλικά τους κύτταρα, καθώς αυτά τα ζώα δεν έχουν τον υποδοχέα Ace2.

Ένα μήνυμα ελπίδας

Που εξηγεί τι μπόρεσαν να κατανοήσουν οι ερευνητές, τα μολυσμένα ποντίκια είχαν ήπια συμπτώματα, εξηγεί ο Monje. Αλλά στο αίμα τους και το εγκεφαλονωτιαίο υγρό βρήκαν χημικές ουσίες που υποδήλωναν ότι στο επίπεδο του εγκεφάλου αντιμετώπιζαν τα ίδια αποτελέσματα με τη χημειοθεραπεία. Ο εγκέφαλος των ποντικών έδειξε επίσης τις ίδιες αλλαγές στη μικρογλία και τη χαμηλότερη παραγωγή νέων εγκεφαλικών κυττάρων. «Είδαμε κάποιους πραγματικά προφανείς παραλληλισμούς», επιβεβαιώνει ο Μόνιε.

Για τη μελέτη αυτή, η οποία δεν έχει ακόμη αξιολογηθεί από ομοτίμους, οι ερευνητές εξέτασαν επίσης τον εγκεφαλικό ιστό εννέα ανθρώπων που πέθαναν ως αποτέλεσμα της covid-19 ή ενώ η λοίμωξη ήταν σε εξέλιξη. Μερικοί από τους θανάτους οφείλονταν στην ασθένεια, άλλοι όχι (ένα άτομο για παράδειγμα είχε πέσει από τις σκάλες), αλλά η μικρογλία, λέει ο Monje, φαινόταν να συμπεριφέρεται με τον ίδιο τρόπο στη λευκή ύλη και των εννέα εγκεφάλων.

Οι επιστήμονες σημείωσαν ότι το CCL11, μια συγκεκριμένη πρωτεΐνη που παράγεται από το ανοσοποιητικό σύστημα, ήταν παρούσα στα ποντίκια. Στο παρελθόν αυτή η ουσία έχει συσχετιστεί με γνωστικές διαταραχές στον άνθρωπο και προφανώς η παρουσία της στο σώμα αυξάνεται με την ηλικία. Χάρη σε μια άλλη εξέταση, ο Monje και οι συνεργάτες του διαπίστωσαν ότι τα επίπεδα CCL11 ήταν υψηλότερα στα δείγματα αίματος ασθενών με μακρά covid που είχαν συμπτώματα γνωστικών μεταβολών από εκείνους που υπέφεραν από μακρά covid αλλά δεν είχαν αυτά τα συμπτώματα.

Συνολικά, αυτά τα αποτελέσματα ενισχύουν την υπόθεση ότι ορισμένες από τις επιπτώσεις του covid-19 στον εγκέφαλο μπορεί να εξαρτώνται από τις ανοσολογικές αντιδράσεις του σώματος. Ωστόσο, ενώ σοβαρές συνέπειες όπως εγκεφαλικό επεισόδιο μπορούν να προκαλέσουν μόνιμη βλάβη, σύμφωνα με τον Monje «τίποτα από όσα τεκμηριώσαμε στη μελέτη μας δεν πρέπει να είναι μη αναστρέψιμο», και πιστεύει ότι είναι δυνατόν να αναπτυχθούν θεραπείες για να επανέλθει ο εγκέφαλος στο σωστό δρόμο. «Είναι ένα μήνυμα ελπίδας», λέει.

Δεν μπορούν όλες οι επιπτώσεις στον εγκέφαλο και το μυαλό να αποδοθούν σε ανοσολογιστικούς παράγοντες ή θρόμβους αίματος. Η κατάθλιψη και το άγχος είναι οι πιο κοινές ασθένειες που έχουν διαγνωστεί σε όσους έχουν αναρρώσει από τον covid και πιθανώς πολλές σχετίζονται με την εμπειρία της νόσου, λέει ο Maxime Taquet του Πανεπιστημίου της Οξφόρδης.

Πολλές αμφιβολίες πρέπει να αποσαφηνιστούν, για παράδειγμα πόσο χρονικό διάστημα μπορούν να διαρκέσουν νευρολογικά και ψυχιατρικά προβλήματα. Σύμφωνα με μια μελέτη που διεξήχθη από τον Taquet και τους συναδέλφους του, περίπου το ένα τρίτο των εμπλεκομένων διαγνώστηκαν με συμπτώματα έως και έξι μήνες μετά την ασθένεια. «Μετά από έξι μήνες δεν υπήρχαν ενδείξεις ότι ο αριθμός των νέων διαγνώσεων σταθεροποιήθηκε», λέει ο Taquet, ο οποίος σχεδιάζει να διεξάγει περαιτέρω έρευνα σχετικά με διαγνώσεις μεταξύ δώδεκα και δεκαοκτώ μηνών μετά την πρώτη μόλυνση.

Ο ρόλος του εμβολίου

Οι νευροεπιστήμονες έχουν υποθέσει ότι οι συνέπειες του covid στον εγκέφαλο θα μπορούσαν να εκθέσουν μερικούς ανθρώπους σε μεγαλύτερο κίνδυνο νευροεκφυλιστικών ασθενειών όπως η νόσος του Αλτσχάιμερ κατά τη διάρκεια της ζωής τους, αλλά δεν είναι εύκολο να εκτιμηθεί αν είναι υψηλού κινδύνου ή όχι, δεδομένου ότι η ίδια η αιτία της νόσου του Αλτσχάιμερ δεν είναι ακόμη σαφής. «Δεν υπάρχουν στοιχεία ότι ο covid μπορεί να δημιουργήσει μακροπρόθεσμα νευρολογικά προβλήματα», λέει ο Spudich.

Υπάρχουν επί του παρόντος αντικρουόμενες αποδείξεις ότι το εμβόλιο είναι σε θέση να προστατεύσει από ορισμένες από τις επιπτώσεις του covid κατά μήκος του εγκεφάλου. Έρευνα του Paul Kuodi και των συναδέλφων του στο Πανεπιστήμιο Bar-Ilan στο Safed του Ισραήλ, υποθέτει ότι εκείνοι που παίρνουν covid μετά από δύο δόσεις εμβολίου δεν είναι πιο πιθανό να αναφέρουν συμπτώματα όπως πονοκεφάλους και κόπωση από εκείνους που δεν έχουν μολυνθεί. Αλλά ο Taquet και η ομάδα του εξέτασαν πάνω από δέκα χιλιάδες λοιμώξεις, οι οποίες προσβλήθηκαν κυρίως στις Ηνωμένες Πολιτείες, και διαπίστωσαν ότι ενώ οι εμβολιασμοί μείωσαν τις περιπτώσεις σοβαρών αναπνευστικών ασθενειών, δεν επηρέασαν τα μακρά συμπτώματα covid και τις διαταραχές της διάθεσης και του ύπνου.

Ένα άλλο ζήτημα τεράστιας σημασίας είναι εάν τα παιδιά μπορούν να αναπτύξουν γνωστικές διαταραχές ως αποτέλεσμα ήπιων λοιμώξεων. Στα πρώτα χρόνια της ζωής, ο εγκέφαλός μας μεγαλώνει και μετασχηματίζει σημαντικά, και αυτή η διαδικασία σε κάποιο βαθμό συνεχίζεται σχεδόν μέχρι την ηλικία των τριάντα ετών. «Θα ήθελα να καταλάβω τι αντίκτυπο μπορεί να έχει ο ιός στην ανάπτυξη νεότερων εγκεφάλων», λέει ο Monje. Οι ερευνητές δεν γνωρίζουν ακόμα αν οι νέοι έχουν την ίδια ανοσολογική απόκριση στον ιό στον εγκέφαλο με τους ενήλικες. «Θα μπορούσε να είναι, αλλά και όχι, και αυτό με ανησυχεί.»

«Νομίζω ότι πρέπει να είμαστε πολύ προσεκτικοί με τα παιδιά μας», καταλήγει ο Σπούντιχ, «επειδή, απλά, είναι κάτι που δεν γνωρίζουμε».